La forêt amazonienne approche peut-être d’un point de basculement critique, selon une étude

L’Amazonie perd sa capacité à se remettre de perturbations telles que les sécheresses et les changements d’utilisation des terres, ont rapporté lundi des scientifiques, ajoutant à l’inquiétude que la forêt tropicale approche d’un seuil critique au-delà duquel une grande partie sera remplacée par des prairies, avec de vastes conséquences pour la biodiversité et changement climatique.

Les scientifiques ont déclaré que leurs recherches n’avaient pas déterminé quand ce seuil, qu’ils ont décrit comme un point de basculement, pourrait être atteint.

“Mais cela vaut la peine de nous rappeler que si nous arrivons à ce point de basculement, que nous nous engageons à perdre la forêt amazonienne, alors nous obtenons un retour significatif sur le changement climatique mondial”, a déclaré l’un des scientifiques, Tim Lenton, directeur du Global Systems. Institut de l’Université d’Exeter en Angleterre.

La perte de la forêt tropicale pourrait entraîner le rejet dans l’atmosphère de jusqu’à 90 milliards de tonnes de dioxyde de carbone piégeant la chaleur, ce qui équivaut à plusieurs années d’émissions mondiales. Cela rendrait plus difficile la limitation du réchauffement climatique.

Parmi les études précédentes, il y avait un degré élevé d’incertitude quant au moment où un tel seuil pourrait être atteint. Mais certaines recherches ont conclu que la déforestation, l’assèchement et d’autres facteurs pourraient entraîner un dépérissement substantiel des forêts en Amazonie d’ici la fin de ce siècle.

Carlos Nobre, scientifique principal à l’Institut national de recherche amazonienne au Brésil et l’un des premiers à sonner l’alarme sur la perte potentielle de l’Amazonie il y a plus de trois décennies, a décrit la nouvelle étude comme “très convaincante”.

“Cela a augmenté mon niveau d’anxiété”, a déclaré le Dr Nobre, qui n’a pas participé à la recherche.

Couvrant plus de deux millions de kilomètres carrés au Brésil et dans les pays voisins, l’Amazonie est la plus grande forêt tropicale du monde et joue un rôle crucial dans l’atténuation du changement climatique la plupart des années en absorbant plus de dioxyde de carbone de l’atmosphère qu’elle n’en libère. Dans sa diversité d’espèces végétales et animales, elle est aussi riche, voire plus, que partout ailleurs sur la planète. Et il pompe tellement d’humidité dans l’atmosphère qu’il peut affecter le temps au-delà de l’Amérique du Sud.

Mais le changement climatique, ainsi que la déforestation généralisée et le brûlage pour l’agriculture et l’élevage, ont fait des ravages sur l’Amazonie, la rendant plus chaude et plus sèche. La région, l’une des plus humides de la planète, a connu trois sécheresses depuis 2000.

La plupart des études précédentes sur la résilience en Amazonie s’appuyaient sur des modèles, ou des simulations, de la façon dont la santé des forêts pourrait changer au fil du temps. Dans la nouvelle recherche, les scientifiques ont utilisé des observations réelles : des décennies de données de télédétection provenant de satellites qui mesurent la quantité de biomasse dans des zones spécifiques, ce qui correspond à leur état de santé. En examinant uniquement les parties vierges de la forêt tropicale, les chercheurs ont constaté que, dans l’ensemble, depuis 2000, ces zones ont perdu leur résilience. Par exemple, il a fallu de plus en plus de temps aux zones forestières pour retrouver leur santé après avoir souffert d’une sécheresse.

“Ce manque de résilience montre qu’en effet, cette forêt ne peut encaisser que des coups”, a déclaré Paulo Brando, écologiste tropical à l’Université de Californie à Irvine, qui n’a pas participé à l’étude. “Cela réduit la capacité de rebondir.”

Mais le Dr Brando a déclaré que ce n’était pas nécessairement le signe qu’un point de basculement était inévitable, et a souligné la nécessité d’arrêter la coupe à blanc et la dégradation des forêts dans la région. “Ces systèmes sont très résilients, et le fait que nous ayons réduit la résilience ne signifie pas qu’il a perdu toute sa résilience”, a-t-il déclaré. “Si vous les laissez seuls un peu, ils reviennent très fort.”

Les chercheurs ont découvert que plus des trois quarts de la forêt tropicale intacte avaient perdu leur résilience au cours de cette période, et que la perte était la plus importante dans les zones plus sèches ou plus proches des activités humaines comme l’exploitation forestière. L’étude a été publiée dans la revue Nature Climate Change.

Chris Boulton, chercheur à l’Université d’Exeter et auteur principal de l’étude, a déclaré que l’Amazonie ressemblait à un réseau géant de recyclage de l’eau, car l’humidité provenant de l’évaporation et de la transpiration des arbres est soufflée par les vents. Ainsi, la perte d’une partie de la forêt et d’une partie de l’humidité entraîne une plus grande sécheresse ailleurs.

“Vous pouvez imaginer qu’à mesure que l’Amazonie s’assèche, vous commencez à voir cette résilience se perdre de plus en plus vite”, a déclaré le Dr Boulton. Les forêts pourraient alors décliner et mourir relativement rapidement et ressembler davantage à une savane, avec des herbes et beaucoup moins d’arbres.

Non seulement la perte d’arbres forestiers ajouterait le carbone stocké dans leurs tissus dans l’atmosphère, mais les savanes absorberaient également beaucoup moins de carbone que les grands arbres à feuilles larges qu’elles ont remplacés. L’habitat de savane abriterait également beaucoup moins d’espèces.

Le Dr Nobre a déclaré que la recherche montre que l’Amazonie “est au bord de cette falaise, ce passage à un écosystème différent”. Et si cela devait arriver, a-t-il ajouté, “ce serait le nouvel écosystème pour des centaines d’années, peut-être des milliers d’années”.

Environ 17% de l’Amazonie a été déboisée au cours du dernier demi-siècle, et bien que le rythme de la déforestation ait ralenti pendant quelques années au Brésil, il a repris plus récemment. Les chercheurs ont déclaré que leurs travaux montraient que les efforts pour arrêter la déforestation ne protégeraient pas seulement des zones spécifiques, mais auraient un effet sur la résilience de l’Amazonie dans son ensemble.

“Ils ont absolument raison”, a déclaré le Dr Nobre. Nous devons arriver à zéro déforestation, zéro dégradation des forêts », ajoutant : « Nous avons encore une chance de sauver la forêt ».