La fin du forage pétrolier à LA

Il y a des millions d’années, l’océan Pacifique couvrait l’étendue des terres peu profondes aujourd’hui connues sous le nom de bassin de Los Angeles. Des sédiments de phyto- et de zooplancton se sont accumulés dans des eaux chaudes et stagnantes à plus de deux kilomètres de profondeur. Les ères géologiques successives ont préservé et comprimé ces sédiments jusqu’à les transformer en hydrocarbures fluides, qui se sont infiltrés dans des conduits perméables, trouvant parfois la surface. Pendant le Pléistocène, des mammouths, des paresseux géants et des tigres à dents de sabre ont été capturés et fossilisés dans les suintements d’asphalte naturel connus sous le nom de La Brea Tar Pits. Les peuples Tongva et Chumash utilisaient l’asphalte extrait du sol pour imperméabiliser les canoës et les paniers et faire des moulages pour les os brisés. En 1769, un moine accompagnant une expédition espagnole a parlé de “grands marais d’une certaine substance comme la poix”, qui “serviraient à calfeutrer de nombreux navires”.

Ce qui a nécessité des millions d’années de phénomènes naturels exquis pour être créé a pris un peu plus d’un siècle pour être pillé. Le premier puits de pétrole de Los Angeles a été creusé, à la main, dans le quartier maintenant connu sous le nom d’Echo Park, par deux prospecteurs, Edward Doheny et Charles Canfield, en 1892. Doheny, qui a ensuite inspiré les personnages de “The Big Sleep” de Raymond Chandler et “Oil!” d’Upton Sinclair – et aussi dans “There Will Be Blood” de Paul Thomas Anderson, vaguement basé sur le roman de Sinclair – était dans la trentaine et a failli se ruiner lorsqu’il est arrivé en Californie et, selon la légende, a vu un wagon transportant une poix noire et collante que les habitants utilisaient parfois comme carburant. Il a retracé la substance jusqu’à sa source et, avec l’aide de Canfield, a loué une parcelle de terrain où elle était connue pour suinter du sol. Après plusieurs semaines de fouilles, ils ont heurté le gisement de pétrole de Los Angeles City, un réservoir de brut sous une bande de terre qui s’étend de l’actuel Koreatown au Dodger Stadium. En dix ans, des centaines de puits ont été creusés sur toute sa longueur. Un boom pétrolier plus important a suivi dans les années vingt, après la découverte de réserves à Huntington Beach, Long Beach et Inglewood. Ces réservoirs de pétrole, et des dizaines d’autres, ont fait de LA l’Arabie Saoudite de l’époque. À l’époque, la ville produisait jusqu’à un quart de l’approvisionnement mondial en pétrole.

Il y a maintenant soixante-huit champs pétrolifères nommés dans la zone de quatre cent cinquante milles carrés du bassin de Los Angeles, selon le United States Geological Survey. Dix de ces gisements sont considérés comme des géants, contenant plus d’un milliard de barils de pétrole. Dans les années 20, de nombreux champs pétrolifères étaient des bosquets chaotiques de derricks, entourés de terres agricoles. Mais à mesure que la population de la ville augmentait, en partie à cause du boom pétrolier, le logement urbain remplissait les espaces intermédiaires. Le développement des champs pétrolifères était aléatoire et souvent improvisé, régi par de soi-disant lois de capture qui décourageaient les infrastructures centralisées. Les tentatives de zonage de l’industrie pétrolière dans les années 1930, pour protéger les valeurs immobilières, ont été largement suspendues pendant la Seconde Guerre mondiale, lorsque même le littoral de Venice Beach, qui abrite aujourd’hui les bureaux de Google à Los Angeles, était bordé de puits de pétrole qui régulièrement éclaté en déversements, éruptions et explosions. Pas plus tard qu’en 1971, le critique d’architecture Reyner Banham décrivait la région comme “une longue bande incertaine de maisons à ossature d’âges variés, de terrains vacants, de pompes à huile et de tristes broussailles de gravier”.

Un processus connu sous le nom d’atténuation esthétique a été entrepris par plusieurs compagnies pétrolières dans les années soixante. La tour de Cardiff, un puits de pétrole ouvert en 1966 dans le quartier historiquement juif de Pico-Robertson, imite l’architecture d’une synagogue. Le site Packard Well, qui a ouvert sur Genesee Avenue, en 1967, était déguisé pour ressembler à un immeuble de bureaux à l’extérieur et avait une galerie d’observation, ouverte au public, à l’intérieur. Le centre commercial Beverly Center se courbe pour longer un site de forage exploitant un champ pétrolifère à Beverly Hills. Au large de Long Beach se trouvent les THUMS Îles, sites de forage artificiels conçus pour ressembler à une station balnéaire vus de la terre. (Leur nom est un acronyme pour Texaco, Humble, Union, Mobil et Shell, les entreprises qui les ont construits.) En 2000, un derrick qui avait dominé le campus de Beverly Hills High School pendant des décennies était caché sous un hangar insonorisé, revêtu en revêtement de vinyle qui a été peint avec des fleurs par des enfants hospitalisés et rebaptisé la Tour de l’Espoir. L’industrie s’est moins souciée des quartiers ouvriers et à prédominance noire et latine, y compris avec des sites adjacents à des enclaves noires plus riches telles que West Adams et Baldwin Hills. Les générateurs installés là-bas étaient alimentés au diesel au lieu d’être électriques, et des vérins de pompage sont apparus à la vue de tous.

Pourtant, on pourrait soutenir que tout Los Angeles est un triomphe de l’atténuation esthétique : la ville, fondée sur les industries les plus polluantes – avec ce que l’USGS appelle, sèchement, dans un rapport, la “demande locale célèbre pour le pétrole raffiné”. » – a une longue tradition de dissimulation de son ontologie destructrice pour l’environnement sous le soleil hivernal et le bien-être personnel. Par rapport aux autres menaces existentielles de la ville – tremblements de terre, incendies de forêt, pénuries d’eau – les risques de construire une ville densément peuplée sur un réservoir d’hydrocarbures fortement exploités sont moins discutés, malgré les fuites, explosions et déversements assez fréquents. L’inondation occasionnelle d’un sous-sol avec du pétrole brut a tendance à être traitée comme une affaire de quartier.

Dernièrement, cependant, la tolérance d’Angelenos pour les puits de pétrole voisins a diminué. Le changement climatique a rendu la présence de l’extraction de combustibles fossiles au milieu de la deuxième plus grande ville d’Amérique semble de plus en plus absurde, même si les résidents restent parmi les consommateurs les plus dépendants du pétrole du pays. L’environnementalisme américain a également changé, se concentrant un peu moins sur la conservation de la nature sauvage et davantage sur la lutte contre le racisme environnemental dans les zones urbaines. Le pétrole du comté de Los Angeles qui était relativement facile à extraire a maintenant disparu. Depuis les années 1980, lorsque la production a atteint son apogée, les multinationales des combustibles fossiles ont en grande partie abandonné ; aujourd’hui, de plus petits opérateurs creusent ce qui reste en utilisant des méthodes plus gourmandes en ressources et plus polluantes, telles que l’acidification et la fracturation hydraulique. Ces dernières années, plusieurs des puits de pétrole les plus connus de la ville, dont la tour de l’espoir et le faux immeuble de bureaux de Genesee Avenue, ont fermé.

En septembre, après des années de lobbying populaire, le conseil de surveillance du comté de Los Angeles a voté l’interdiction de nouveaux forages et l’élimination progressive des puits existants dans les parties non constituées en société du comté de Los Angeles. La ville de Los Angeles a adopté une motion similaire en janvier. Si ces lois survivent aux contestations judiciaires anticipées, elles seront suivies d’études pour confirmer que les compagnies pétrolières ont obtenu leur retour sur investissement, puis les puits seront fermés. Gavin Newsom, le gouverneur de Californie, a déclaré que l’État ne délivrerait plus de permis pour la fracturation hydraulique à partir de 2024, et s’est fixé pour objectif de mettre fin à l’extraction de pétrole en Californie d’ici 2045. Il a récemment interdit la construction de nouveaux puits de pétrole et de gaz. à moins de trente-deux cents pieds des maisons, des écoles et des établissements de soins de santé ; son budget 2022 comprend des fonds pour recycler les travailleurs du pétrole et du gaz. Comme la plupart des politiques sur le changement climatique, cependant, il y a une tendance à la procrastination qui atténue l’urgence, qui reporte les changements à l’année prochaine ou à l’année d’après. L’an dernier, l’État a délivré cinq cent quarante-deux permis pour forer de nouveaux puits dans l’État de Californie, et plus de quinze cents permis pour retravailler d’anciens, dont plusieurs à Los Angeles. La patience de nombreuses personnes qui vivent à côté de ces puits s’épuise.

Même avec une législation récente qui prend en charge la fin des forages pétroliers dans la région, LA reste, pour l’instant, une ville fonctionnant à l’essence.

Le Baldwin Hills Scenic Overlook est un parc vallonné fréquenté par les joggeurs. Un chemin vers le sommet passe par un jardin de colibris jusqu’à un sommet hérissé de tours de téléphonie cellulaire et de radio, s’arrêtant à une clôture surmontée de barbelés. De l’autre côté, s’étendant sur près de trois kilomètres au loin, se trouve le grand balayage du champ pétrolifère d’Inglewood, l’une des plus grandes opérations de forage urbain aux États-Unis. Il est vaste et brun, sillonné de chemins de terre, peu parsemé de pumpjacks et d’évents – un vide incongru dans une vue de la ville qui s’étend jusqu’au Pacifique. Il semble impossible, dans un endroit aussi densément peuplé, que tant de terres aient été bouclées dans un but qui exclut largement l’habitation humaine, et que le pétrole ait réussi à maintenir la suprématie sur tant d’autres intérêts économiques. Plus d’un million de personnes vivent à moins de huit kilomètres du périmètre du champ.

En janvier, j’ai été conduit au belvédère dans une Toyota Prius blanche par Paul Ferrazzi, un caméraman à la retraite vêtu d’une veste et d’un jean Carhartt. La longue auto-éducation de Ferrazzi dans la relation entre le pétrole de la ville et ses habitants a commencé avec son opposition à un lotissement appelé Playa Vista, qui a été construit, au début des deux mille, près d’un réservoir de pétrole épuisé qui sert maintenant de réservoir naturel. site de stockage de gaz. Une fuite de méthane jaillit du lac artificiel du développement et les bâtiments du site sont équipés d’alarmes en prévision d’une importante fuite de gaz naturel. En 2015, Porter Ranch, un développement moins peuplé sur un site similaire, appelé Aliso Canyon, a dû être évacué, lorsqu’une seule fuite de méthane qui a duré plusieurs mois a doublé les émissions de gaz à effet de serre dans la région de Los Angeles.

Nous rejoindre dans la Prius était Deborah Weinrauch, une avocate et militante des droits des animaux avec une frange blonde et un comportement éthéré qui rappelait Stevie Nicks dans ses années dorées. Ferrazzi et Weinrauch vivent tous les deux à Culver City, qui contient environ 10 % des puits du champ pétrolifère d’Inglewood. Nous nous étions rencontrés plus tôt dans l’après-midi dans la maison de Weinrauch dans une communauté fermée à proximité. La porte d’entrée de Weinrauch indiquait “Cat Lovers Welcome”. La rue où habite Weinrauch se termine par une clôture qui marque la limite du terrain; des pompes à huile sont visibles à quelques mètres. Il y a de nombreuses années, après avoir entendu parler de chats sauvages vivant sur le terrain du champ pétrolifère, Weinrauch est sortie et a vu ce qu’elle a décrit comme une colonie de chats et de chatons gravement déformés vivant à proximité de tuyaux qui semblaient laisser échapper de l’huile. Elle avait déménagé à Culver City en 1999, après que Chevron eut vendu ses droits de forage sur le champ pétrolifère. Le gouvernement de l’État avait commencé à élaborer des plans pour convertir le terrain en un « parc central de l’Ouest » qui aurait été le plus grand parc urbain développé en un siècle. Au lieu de cela, le champ a été acheté par une société texane, Plains Exploration and Production, qui a déployé des efforts intensifs pour exhumer le pétrole difficile à atteindre, efforts qui comprenaient la fracturation hydraulique de vingt-trois puits verticaux. Un régulateur d’État a ensuite été licencié et condamné à une amende pour avoir accéléré les permis de forage pour la société, dans laquelle il détenait des actions.

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