Justice environnementale dans le New Jersey : un autre obstacle à franchir pour un candidat et une opportunité pour une participation publique accrue | (ACOEL) | Collège américain des avocats de l’environnement

En promulguant sa loi innovante sur la justice environnementale, la législature de l’État du New Jersey a déclaré, entre autres choses, que : “tous les résidents du New Jersey, quels que soient leurs revenus, leur race, leur origine ethnique, leur couleur ou leur origine nationale, ont le droit de vivre, de travailler et recréer dans un environnement propre et sain » ; « aucune communauté ne devrait supporter une part disproportionnée des conséquences néfastes sur l’environnement et la santé publique qui accompagnent la croissance économique de l’État ; [and] les collectivités surchargées de l’État [should] avoir une opportunité significative de participer à toute décision d’autoriser… certains types d’installations… « qui pourraient les affecter négativement. La loi prévoit la promulgation de règles interdisant la délivrance d’un permis environnemental pour une installation nouvelle ou agrandie ou le renouvellement d’un permis pour une source majeure à moins que le demandeur ne prépare une étude d’impact sur la justice environnementale et n’organise et ne mène une audience publique. dans la communauté surchargée, ces communautés devant être identifiées par une règle. La tâche de promulguer les règlements d’application incombe au Département de la protection de l’environnement du New Jersey (NJDEP).

Une grande partie de l’attention lors de la promulgation de la législation s’est concentrée sur les types d’installations qui feraient l’objet de cet examen nouveau et amélioré et sur la manière dont les communautés surchargées seraient identifiées. Au cours de la dernière année, le NJDEP s’est engagé dans un vaste processus de réunion des parties prenantes. Bien qu’une grande attention ait été accordée aux critères permettant de déterminer si les approbations de permis auront un impact disproportionné et négatif sur ces communautés surchargées, relativement peu d’attention a été accordée à ce que le processus de participation du public devrait impliquer.

Au cours des dernières décennies, les audiences sur les permis environnementaux du NJ ont été des événements relativement stériles. Le demandeur de permis apparaissait ou présentait rarement des documents. L’agent d’audience, un employé du NJDEP, a simplement déclaré l’audience ouverte et a dirigé la procédure au cours de laquelle ceux qui souhaitaient présenter des commentaires ont pris la parole, leurs commentaires étant enregistrés par un sténographe. Le conseiller-auditeur n’a posé ni répondu à des questions. Bien que les participants aient consigné leurs commentaires au dossier, ils auraient tout aussi bien pu simplement soumettre des commentaires écrits, car les décideurs en matière de permis ont rarement assisté à l’audience et se sont plutôt fiés uniquement à la transcription de l’audience et aux observations écrites. L’audience était une affaire à sens unique, les participants fournissant des informations, mais n’en recevant aucune.

La loi sur la justice environnementale modifie considérablement ce paradigme de l’audition. En vertu de la loi, plutôt qu’un agent d’audience du NJDEP, le demandeur de permis lui-même doit diriger l’audience publique. En plus des tâches d’organisation habituelles, «[a]Lors de l’audience publique, le demandeur de permis doit fournir des informations claires, exactes et complètes sur l’installation proposée, nouvelle ou agrandie, ou sur la principale source existante, selon le cas, et sur les facteurs de stress potentiels pour l’environnement et la santé publique associés à l’installation… et fournir une opportunité pour une participation significative du public à l’audience publique. (nous soulignons). Comme pour toute autre procédure de permis, le NJDEP « examinera ensuite les témoignages présentés et tous les commentaires écrits reçus, et évaluera la délivrance ou les conditions du permis… »

Cette nouvelle structure a le potentiel d’améliorer les informations disponibles pour la communauté locale ainsi que d’encourager le dialogue avec le demandeur. C’était peut-être l’intention des parrains législatifs. Cependant, étant donné que ceux qui assistent aux audiences sur les permis environnementaux sont plus souvent opposés à la délivrance des permis qu’ils ne la soutiennent, l’audience peut rapidement devenir contradictoire, ce qui peut décourager la participation du public. Pour rendre le processus d’audience efficace et productif, il incombera au NJDEP de fournir des directives claires aux demandeurs de permis et aux participants du public sur ce qui est attendu d’eux lors de l’audience publique.