Journal de l’Alaska | L’EPA fait avancer les nouvelles règles sur les zones humides ; L’Alaska veut des dérogations

Dans ce qui devient rapidement une sorte de tradition pour les nouvelles administrations présidentielles, l’une des règles environnementales les plus obscures mais les plus importantes du pays est à nouveau révisée.

Les dirigeants du US Army Corps of Engineers et de l’Environmental Protection Agency étaient en Alaska fin février pour, entre autres, discuter de leurs plans pour la règle des «eaux des États-Unis», plus communément appelée WOTUS, avec des parties prenantes en Alaska, le état avec plus de zones humides que l’intégralité des 48 inférieurs.

Le débat prolongé sur WOTUS se concentre en grande partie sur lesquelles de ces zones humides sont soumises à la réglementation fédérale en vertu de l’article 404 de la Clean Water Act, qui, à son tour, peut déclencher un examen complet et souvent coûteux de la National Environmental Policy Act d’un projet de développement.

Étant plus de 40% de zones humides, pratiquement tous les grands projets en Alaska nécessitent un permis de «remplissage des zones humides» de la section 404 de la Clean Water Act.

Sénateur républicain de l’Alaska Lisa Murkowski a déclaré dans une longue déclaration de son bureau à la suite d’une réunion non publiée le 25 février avec l’administrateur adjoint de l’EPA pour l’eau Radhika Fox et le secrétaire adjoint par intérim des travaux civils de l’armée Jaime Pinkham et des responsables de l’Alaska que la table ronde a permis aux responsables fédéraux d’entendre parler des défis causée par l’ambiguïté entourant l’applicabilité de WOTUS ces dernières années.

L’Army Corps of Engineers administre le programme d’autorisation des zones humides de la Clean Water Act pour l’EPA, qui a l’autorité ultime sur la manière dont les règles sont mises en œuvre.

L’approche en deux étapes pour réviser la règle proposée par l’EPA en novembre est “la plus vaste à ce jour” en termes de zones humides qui relèveraient de sa compétence, selon Murkowski, qui fait partie de ceux qui pensent que l’administration devrait attendre au moins jusqu’à ce que la Cour suprême des États-Unis se prononce sur une affaire WOTUS susceptible de créer un précédent.

Les documents techniques à l’appui de la règle proposée font référence dans plusieurs cas à des cours d’eau à débit intermittent en Alaska utilisés par les saumons juvéniles et d’autres petits poissons pour justifier certaines parties des modifications réglementaires.

«Bien que j’aie demandé aux agences d’arrêter leur travail sur WOTUS jusqu’à ce que la Cour suprême se prononce sur l’affaire Sackett, elles n’ont pas accepté de le faire, et je ne voulais pas perdre l’opportunité d’entendre les dirigeants entendre directement les Alaskiens à propos de comment leur dernière proposition nous impacterait. L’EPA et l’Army Corps ont la responsabilité de s’assurer que WOTUS travaille pour l’Alaska, notre économie et les gens qui vivent ici », a déclaré Murkowski.

“Je remercie Mme Fox et M. Pinkham d’avoir voyagé en Alaska pour une conversation très franche et j’espère que ce qu’ils ont entendu et vu ici se reflétera dans les actions de leurs agences à l’avenir.”

La Cour suprême a annoncé en janvier qu’elle entendrait à nouveau l’affaire Sackett c. Cas de l’EPA dans lequel un couple de l’Idaho s’est vu interdire de construire sur leur propriété au milieu des années 2000 en raison des exigences d’autorisation des zones humides de la Clean Water Act. Le tribunal a statué en faveur de Sackett en 2012 et a renvoyé l’affaire devant un tribunal inférieur, où la bataille juridique s’est poursuivie.

Les juges traditionnellement conservateurs détiennent actuellement une majorité de 6 contre 3 à la Haute Cour.

Les responsables de l’EPA ont déclaré lorsqu’ils ont proposé la nouvelle règle qu’ils voulaient non seulement abroger la version de WOTUS de l’administration Trump – surnommée la règle de protection des eaux navigables et finalisée en 2020 – mais également revenir aux normes d’avant 2015 pour identifier les zones humides juridictionnelles, avec mise à jour langage pour se conformer aux récentes décisions fédérales sur la question.

Les décisions des tribunaux de district des États-Unis annulant la règle de protection des eaux navigables au Nouveau-Mexique et en Arizona soulignent le besoin de certitude dans la définition de WOTUS, selon les responsables de l’administration.

Le plan est que l’EPA organise ensuite une série de tables rondes des parties prenantes à travers le pays, ainsi que des périodes de commentaires publics, pour informer une nouvelle forme de WOTUS qui, selon l’administrateur de l’EPA, Michael Regan, sera “durable” tout en protégeant les eaux du pays.

Les allers-retours sur WOTUS ont commencé en 2015 lorsque l’EPA sous l’ancien président Barack Obama a finalisé certains des premiers changements importants apportés à la réglementation sur les zones humides de la Clean Water Act depuis des décennies.

Le WOTUS de l’administration Obama, qui s’appuyait en partie sur une série de calculs pour déterminer si une zone humide était suffisamment proche d’un plan d’eau primaire pour être sous la juridiction de la Clean Water Act, a suscité la colère des républicains, des défenseurs du développement et de certains défenseurs de l’environnement mécontents de la méthode de détermination des limites de compétence.

De nombreux États ont poursuivi l’EPA au sujet de la règle et en août 2015, un juge du tribunal de district américain du Dakota du Nord a bloqué la mise en œuvre du WOTUS d’Obama dans 22 États du Midwest et de l’Ouest, y compris l’Alaska. La décision a conduit une cour d’appel à émettre un sursis à l’échelle nationale de la règle qui a été levée en 2018.

Toujours en 2018, l’administrateur de l’EPA de l’époque, Scott Pruitt, a signé un protocole d’accord avec la direction du corps d’armée, donnant aux responsables du district de l’Alaska du corps d’armée plus de latitude pour approuver les plans d’atténuation des zones humides pour les grands projets en Alaska, où les méthodes traditionnelles des 48 inférieurs de préservation des zones humides menacées à proximité ou L’amélioration des zones endommagées par le développement est difficile ou coûteuse à employer, en particulier dans les régions rurales de l’État.

Certains observateurs ont vu l’accord comme une aide pour les développeurs du projet minier Pebble, qui ont soumis leur demande de permis en vertu de l’article 404 plus tôt cette année-là.

Cependant, les responsables du district de l’Alaska ont rejeté la demande de permis de Pebble en novembre 2020 après avoir jugé le plan d’atténuation des zones humides pour le projet insuffisant pour compenser la perte de zones humides de la mine à grande échelle.

Les régulateurs du district de l’Alaska continuent de fonctionner dans le cadre de l’accord de 2018, selon un porte-parole du Corps de l’armée.

Réaction initiale

Brian Litmans, directeur juridique du cabinet d’avocats environnemental basé à Anchorage Trustees for Alaska, a déclaré qu’il pensait que l’administration adoptait une approche sensible en prenant du recul avant de recueillir les commentaires de toutes les parties pour la règle finale. Jusque-là, on ne sait pas exactement quels seront les nouveaux paramètres des zones humides.

Eric Fjelstad, avocat des ressources naturelles pour le bureau d’Anchorage de la société commerciale Perkins Coie, basée à Seattle, a déclaré qu’en Alaska, la nouvelle règle aurait probablement le plus d’impact sur les propriétaires et les petits projets commerciaux, étant donné que les développements à grande échelle dans l’État ont besoin de permis pour les zones humides près de sans exception.

Cependant, Fjelstad, comme Murkowski et d’autres, a déclaré qu’il pensait que l’administration prenait de l’avance étant donné que l’affaire Sackett est toujours là. En effet, une décision de la Cour suprême mettant fin à la longue bataille judiciaire pourrait modifier considérablement les paramètres selon lesquels l’administration pourrait rédiger de nouveaux règlements définissant les zones humides juridictionnelles, selon Fjelstad et d’autres.

“Honnêtement, jusqu’à la décision Sackett, tout cela me semble académique”, a-t-il déclaré à propos du processus d’élaboration des règles WOTUS.

Les responsables de l’État ont souligné dans 21 pages de commentaires à l’EPA que la proposition WOTUS initiale de l’administration Biden est plus large que toute règle antérieure, est “juridiquement injustifiable et exclut toute possibilité de partenariat entre les États et le gouvernement fédéral”.

Une première période de commentaires WOTUS s’est terminée le 7 février.

Il s’est avéré que le gouverneur Mike Dunleavy a demandé des exemptions pour les zones humides de pergélisol, les zones humides boisées, les mosaïques de zones humides et d’autres zones humides non définies dans l’État dans une lettre accompagnant les commentaires de l’État.

Les responsables de l’État insistent sur le fait qu’il est difficile d’identifier les connexions hydrologiques avec les zones humides formées au sommet du pergélisol, en particulier celles des zones plates telles que le versant nord, en partie à cause du cycle gel-dégel.

Les zones humides boisées et les mosaïques de zones humides sont parfois de vastes zones alimentées principalement par des précipitations qui sont généralement isolées des grandes eaux mais pourraient être réglementées en vertu de la règle proposée, selon les commentaires de l’État.

Dunleavy a cité les avis de la Cour suprême en affirmant que le demandeur moyen d’un permis pour les zones humides passe 788 jours et plus de 271 000 $ pour obtenir un permis, des coûts qui n’incluent pas les dépenses pour les travaux d’atténuation.

“L’Alaska a besoin de réglementations adaptées à la diversité et à l’abondance de ses eaux, et non d’une règle unique imposant des exigences fédérales excessives”, a écrit Dunleavy.

Le gouverneur a inclus un peu plus de 4,9 millions de dollars dans sa proposition de budget de l’État pour l’exercice 2023 pour que le Département de la conservation de l’environnement commence à travailler à la reprise de l’article 404 de la Clean Water Act autorisant le développement dans les zones humides et d’autres plans d’eau sous juridiction fédérale.

Les responsables de l’administration de l’État affirment que l’État pourrait gérer le programme plus efficacement que le Corps d’armée, qui gère généralement entre 600 et 800 demandes de permis pour les zones humides en Alaska par an.

Elwood Brehmer peut être joint au [email protected].