“J’ai eu une crise de panique”, déclare un responsable du comté de Forsyth à propos de la pollution de l’air causée par l’incendie de Weaver Fertilizer

Incendie de l’usine d’engrais de Winston-Salem (Photo : capture d’écran des images du drone du service d’incendie de Winston-Salem)

Les engrais chimiques sont également stockés à proximité d’autres quartiers à faible revenu, communautés de couleur

J Trente-six heures après qu’un incendie catastrophique se soit déclaré à l’usine Weaver Fertilizer, l’air de ce quartier de Winston-Salem était pratiquement irrespirable.

Les niveaux de particules fines, connues sous le nom de PM 2,5, ont culminé à plus de 30 fois la moyenne sur huit heures de l’EPA.

“J’ai eu une crise de panique”, a déclaré Minor Barnette, directeur du bureau d’assistance et de protection de l’environnement du comté de Forsyth. “Je n’avais jamais vu de chiffres comme ça.”

Même les niveaux moyens de PM 2,5 – des particules invisibles qui s’enfouissent profondément dans les poumons – étaient si élevés qu’ils ont été classés comme “dangereux” pour la santé publique, sur la base des directives de l’EPA.

Barnette a débriefé la Commission de gestion de l’environnement hier sur l’incendie de Weaver Fertilizer, où 500 tonnes de nitrate d’ammonium se sont enflammées et ont brûlé du 31 janvier au 6 février au moins, lorsque les ruines du bâtiment couvaient encore. Son récit a illustré à quel point la ville était proche d’un désastre insondable. Cela inclut une découverte gênante plusieurs jours après l’incendie d’un hangar à ciel ouvert contenant de l’engrais qui s’infiltrait dans un ruisseau.

À 6 h 45 le soir du 31 janvier, le service d’incendie de Winston-Salem a reçu un appel indiquant que l’usine était en feu. L’engrais était stocké dans un bâtiment en bois qui n’avait pas de système de gicleurs – une situation qui était légale, compte tenu de la date de construction de l’installation en 1939.

“C’était dans une zone très développée”, a déclaré Barnette. La ville s’était développée autour de l’usine, avec des maisons, des entreprises et une prison à proximité. La région est en grande partie une communauté de couleur et un quartier à faible revenu. Les régulateurs environnementaux des États l’ont désigné comme “potentiellement mal desservi”.

Pendant deux heures, les pompiers ont versé 600 000 gallons d’eau sur le brasier. “Cela n’avait presque rien fait”, a déclaré Barnette.

Pendant ce temps, à quelques mètres de l’usine, un wagon contenait encore 100 tonnes de nitrate d’ammonium.

En raison du risque d’explosion, à 21 heures, 6 500 personnes à moins d’un kilomètre de l’usine sont priées d’évacuer.

Le nitrate d’ammonium est un oxydant. Cela signifie que bien qu’il ne soit pas intrinsèquement inflammable, il peut s’enflammer et exploser lorsqu’il entre en contact avec d’autres matériaux chauds. Une explosion de nitrate d’ammonium à West, au Texas, en 2013 a tué plus d’une douzaine de personnes et rasé un quartier. Cette catastrophe n’impliquait que 250 tonnes de produit chimique; il y avait plus du double de cette quantité stockée chez Weaver.

En outre, il y avait 4,5 millions de livres de 26 autres produits chimiques stockés à l’usine, selon le rapport d’inventaire de l’installation. “Vous les voyez dans un manuel de chimie”, a déclaré Barnette. “Ils ne sont pas ce que vous voulez voir lors d’un feu brûlant.”

Le lendemain, l’EPA a installé des moniteurs d’air fixes autour de la zone d’évacuation et a ajouté un moniteur itinérant pour mesurer les niveaux de polluants entre eux. La FAA a fermé l’espace aérien au-dessus de l’usine afin que les responsables gouvernementaux puissent piloter des drones, certains d’entre eux équipés d’un équipement d’imagerie thermique pour surveiller l’incendie.

Le wagon, semble-t-il, était suffisamment froid pour que les pompiers puissent s’en approcher. Le nitrate d’ammonium “n’a pas dégagé de gaz, n’a pas fondu”, a déclaré Barnette, indiquant que le risque d’explosion était faible.

Les pompiers ont inondé le wagon d’eau – 10 000 gallons par minute – pour empêcher le matériau de s’enflammer.

Cet entrepôt situé au 3100 Glenn Road appartient également à Meherrin Fertilizer, la société mère de Winston Weaver. Comme la principale usine d’engrais et une autre grande grange de stockage, ce bâtiment se trouve à proximité de quartiers résidentiels denses. (Photo : Google Street View)

Plus de cachettes d’engrais chimiques trouvées près des quartiers résidentiels

Toute cette eau a transporté des produits chimiques dans le ruisseau Monarcas voisin, qui alimente d’autres voies navigables qui finissent par se jeter dans la rivière Yadkin. “Les poissons mouraient dans les ruisseaux”, a déclaré Barnette.

Les ouvriers ont rapidement construit une grande berme en terre pour contenir le ruissellement. Pour déterminer l’étendue de la pollution de l’eau, un entrepreneur de la ville a testé le ruisseau en amont de l’usine afin d’obtenir des niveaux de fond. “Ils n’étaient pas normaux”, a déclaré Barnette à propos des résultats des tests.

Alors que les niveaux d’ammoniac et de phosphore – utilisés pour fabriquer des engrais – étaient inférieurs à ceux en aval, ils n’auraient pas dû être présents du tout.

La source de la contamination était Weaver Fertilizer. L’entreprise stockait légalement des produits chimiques dans un hangar ouvert le long de Brownsboro Road. La pluie avait transporté les contaminants dans le ruisseau.

Le hangar de Brownsboro Road, représenté par le point jaune, se trouve juste à l’est d’un complexe d’appartements, représenté par les points violets. Bien qu’une ligne d’arbres sépare les deux bâtiments, il n’y a que 222 pieds entre eux. (Carte : SIG du comté de Forsyth)
Le hangar ouvert au 4020 Brownsboro Road, qui stocke les engrais chimiques. Il appartient à Meherrin Fertilizer, la société mère de Winston Weaver. (Photo: Google Street Map)

Selon les registres du comté, la parcelle appartient à Meherrin Fertilizer – la société mère de Weaver – basée à Severn, dans le comté de Northampton. Le hangar contenant les produits chimiques se trouve à 222 pieds des portes arrière d’un complexe d’appartements, selon les cartes SIG du comté.

Après avoir été citée par la ville, l’entreprise a amélioré le cabanon pour le protéger de la pluie. Cependant, les règlements de zonage permettent au cabanon de rester sur la propriété.

Meherinn possède également un entrepôt de 123 000 pieds carrés au 3100 Glenn Ave., au sud de Weaver Fertilizer, à Winston-Salem. Le bâtiment en brique a été construit en 1958. Comme l’usine d’engrais Weaver, il n’a pas de système d’arrosage, selon les registres du comté.

L’entrepôt se trouve en face d’un quartier résidentiel, composé à 73 % de personnes de couleur et à 68 % de personnes à faible revenu.

Plusieurs membres de la Commission de gestion de l’environnement de l’État ont exhorté Barnette à suivre la santé des personnes qui vivent à proximité de la principale usine d’engrais. Ils auraient été exposés à la pollution de l’air avant leur évacuation ; lorsqu’ils rentrent chez eux, l’air intérieur peut également être encore contaminé.

Les pompiers n’ont pas encore déterminé la cause de l’incendie. “C’était un incendie tellement destructeur qu’il est difficile de tirer des conclusions”, a déclaré Barnette.

Il est peu probable que l’usine Weaver soit reconstruite ; si c’était le cas, la structure devrait respecter les codes de prévention des incendies et du bâtiment en vigueur. Très probablement, a déclaré Barnette, “ce sera un
propriété vacante. »