Exclusif: les services publics américains poussent la Maison Blanche à ne pas sanctionner l’uranium russe

Des pastilles d’uranium, un combustible nucléaire pour les centrales nucléaires, sont vues sur une chaîne de production à l’usine métallurgique d’Ulba, dans la ville orientale d’Ust-Kamenogorsk, au Kazakhstan, le 11 août 2006. REUTERS/Shamil Zhumatov/fichier photo

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1er mars (Reuters) – L’industrie américaine de l’énergie nucléaire fait pression sur la Maison Blanche pour qu’elle autorise la poursuite des importations d’uranium en provenance de Russie malgré l’escalade du conflit en Ukraine, l’approvisionnement bon marché en combustible étant considéré comme essentiel pour maintenir les prix de l’électricité aux États-Unis à un faible niveau, selon deux sources familières avec le sujet.

Les États-Unis dépendent de la Russie et de ses alliés du Kazakhstan et de l’Ouzbékistan pour environ la moitié de l’uranium alimentant ses centrales nucléaires – environ 22,8 millions de livres (10,3 millions de kg) en 2020 – qui à leur tour produisent environ 20 % de l’électricité américaine, selon les États-Unis. Energy Information Administration et l’Association nucléaire mondiale.

Washington et ses alliés ont imposé une série de sanctions à Moscou la semaine dernière alors que les forces russes pénétraient plus profondément dans l’Ukraine voisine, bien que les sanctions exemptent les ventes d’uranium et les transactions financières connexes.

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Le National Energy Institute (NEI), un groupe commercial de sociétés américaines de production d’énergie nucléaire, dont Duke Energy Corp (DUK.N) et Exelon Corp (EXC.O), fait pression sur la Maison Blanche pour maintenir l’exemption sur les importations d’uranium en provenance de Russie, ont dit les sources.

Le lobbying de NEI vise à garantir que l’uranium ne soit pas pris dans de futures sanctions liées à l’énergie, d’autant plus que les appels s’intensifient pour sanctionner les ventes de pétrole brut russe, ont indiqué les sources.

“L’industrie (de l’énergie nucléaire américaine) est simplement accro à l’uranium russe bon marché”, a déclaré l’une des sources, qui a requis l’anonymat, citant la sensibilité de la situation.

Duke et Exelon, deux des plus grands services publics américains, n’ont pas pu être joints dans l’immédiat pour commenter.

NEI, basée à Washington, a déclaré qu’elle soutenait une diversité d’approvisionnement en uranium, y compris le développement d’installations américaines pour produire et traiter le combustible.

“Alors que la Russie est un important fournisseur mondial de combustible nucléaire commercial, les services publics américains passent des contrats avec un réseau mondial d’entreprises et de pays pour leurs besoins en combustible afin d’atténuer les risques de perturbation potentielle”, a déclaré Nima Ashkeboussi, directrice principale de la sécurité du combustible et des radiations chez NEI.

L’administration Biden a déclaré qu’elle s’efforçait de maintenir les coûts énergétiques américains bas.

“Nous écoutons toutes les demandes de l’industrie et continuerons de le faire pendant que nous prenons des mesures pour tenir la Russie responsable”, a déclaré un responsable de la Maison Blanche interrogé sur le lobbying de l’uranium.

L’uranium est utilisé comme combustible à l’intérieur des réacteurs pour réaliser la fission nucléaire afin de faire bouillir l’eau et de générer de la vapeur qui fait tourner des turbines pour produire de l’électricité.

Il n’y a pas de production ou de traitement d’uranium aux États-Unis actuellement, bien que plusieurs entreprises aient déclaré qu’elles aimeraient reprendre la production nationale si elles pouvaient signer des contrats d’approvisionnement à long terme avec des producteurs d’énergie nucléaire. Le Texas et le Wyoming possèdent d’importantes réserves d’uranium.

L’Australie et le Canada ont également d’importantes réserves d’uranium et il existe une capacité de traitement suffisante là-bas et en Europe. Mais la Russie et ses satellites sont les producteurs les moins chers.

L’utilisation de l’uranium russe par l’industrie nucléaire américaine est susceptible de susciter de nouvelles questions sur où et comment les États-Unis se procurent les matériaux nécessaires pour fournir des produits de haute technologie et d’énergie renouvelable, une dépendance que le président Joe Biden a désignée la semaine dernière comme une menace pour la sécurité.

La production d’uranium de la Russie est contrôlée par Rosatom, une société d’État créée par le président russe Vladimir Poutine en 2007. La société est une importante source de revenus pour le pays.

L’ancien président américain Donald Trump a proposé en 2020 de dépenser 150 millions de dollars pour créer une réserve stratégique d’uranium, et les responsables de l’administration Biden ont exprimé leur soutien à l’idée.

D’autres services publics du monde entier ont déjà commencé à chercher au-delà de la Russie pour s’approvisionner. La compagnie d’électricité suédoise Vattenfall AB (VATN.UL) a déclaré la semaine dernière qu’elle cesserait d’acheter de l’uranium russe pour ses réacteurs nucléaires jusqu’à nouvel ordre, citant le conflit ukrainien.

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Reportage d’Ernest Scheyder et Trevor Hunnicutt

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