EPA: l’incendie d’engrais de Winston Salem a fait grimper les niveaux de pollution

Un responsable de l’environnement du comté de Forsyth a été choqué lorsqu’il a appris la quantité de pollution qu’un enfer dans une usine d’engrais de Winston-Salem envoyait dans l’air.

Entre minuit et 6 heures du matin le 2 février, un moniteur d’air de l’Agence de protection de l’environnement installé au poste de police de l’Université de Wake Forest a détecté cette matière particulaire, appelée PM2,5, à un niveau moyen de 1 750 microgrammes par mètre cube. C’est plus de cinq fois les 300 microgrammes que l’EPA considère comme dangereux pendant huit heures lors d’un incendie.

“J’ai eu une crise de panique”, a déclaré mercredi Minor Barnette, directeur du bureau d’assistance et de protection de l’environnement du comté de Forsyth, à un comité environnemental de l’État. “Je n’ai jamais vu de chiffres comme celui-là en Caroline du Nord à ma connaissance, et c’était ici même dans notre communauté et dans la juridiction de notre agence.”

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Un responsable de l’environnement du comté de Forsyth a déclaré mercredi que les polluants provenant d’un incendie dans une usine d’engrais de Winston-Salem étaient au-dessus des niveaux « dangereux » de l’EPA pendant des jours. Ici, le soleil se couche sur l’incendie de l’usine d’engrais Winston Weaver Co. le 4 février 2022 à Winston-Salem, Caroline du Nord Allison Lee Isley PA

L’enfer qui a détruit l’usine Winston Weaver dans le nord de Winston-Salem a commencé vers 18 h 45 le 31 janvier. Environ 30 heures plus tard, l’EPA avait installé des moniteurs à moins d’un kilomètre de l’incendie, à la recherche de substances comme le dioxyde d’azote et les PM2. 5, qui est une matière particulaire environ 30 fois plus petite que le diamètre d’un cheveu humain.

Les niveaux de particules sont restés dangereux dans certaines parties de Winston-Salem jusqu’au soir du 2 février avant de chuter à des niveaux malsains jusqu’au matin du 4 février, a déclaré Barnette. L’incendie a attiré l’attention générale en raison des niveaux élevés de nitrate d’ammonium sur le site. La substance, un ingrédient d’engrais courant, peut devenir violemment explosive lorsqu’elle est chauffée ou subit un choc.

Dans les deux heures suivant leur arrivée sur les lieux le 31 janvier, les pompiers avaient pulvérisé plus de 600 000 gallons d’eau sur le feu, a déclaré Barnette. Pourtant, cela n’a eu que peu d’effet et l’incendie a continué de croître.

Les pompiers ont appris qu’il y avait environ 500 tonnes de nitrate d’ammonium dans l’usine, avec environ 100 autres chargées sur un wagon près de l’incendie. Cela a conduit les autorités du comté de Forsyth et de Winston-Salem à demander aux résidents vivant dans un rayon d’un kilomètre de l’usine d’évacuer, les pompiers se repliant également.

“Ils se trouvaient dans une zone extrêmement densément développée de notre municipalité”, a déclaré Barnett.

Le News & Observer a précédemment rapporté que le revenu annuel par habitant autour de l’usine est de 17 423 $ par rapport aux 30 769 $ du comté de Forsyth, et qu’environ 51 % des personnes vivant autour de l’usine sont noires et 26 % sont hispaniques.

Barnette a également montré au comité une liste des 20 composés chimiques qui étaient présents à Winston Weaver, y compris le phosphate diammonique, le nitrate de potassium et l’urée, entre autres.

“Cela ressemble à une liste de choses que vous verriez dans un manuel de chimie universitaire”, a déclaré Barnette. “De toute évidence, ce n’est pas le genre de choses que vous aimeriez voir impliquées dans un très grand feu brûlant.”

Après l’incendie, un consultant travaillant pour le comté de Forsyth a découvert des niveaux de fond élevés de produits chimiques dans l’eau en amont de l’usine Winston Weaver.

Cela remonte à une installation de stockage avec un côté ouvert où Winston Weaver avait stocké des matériaux utilisés pour fabriquer des engrais. Lorsque la pluie est tombée sur les pieux, ce que le Winston-Salem Journal a décrit comme “un flux constant de liquide blanc” s’est écoulé dans un égout pluvial à proximité.

Les responsables de l’environnement du comté de Forsyth ont émis un avis de violation contre l’entreprise et ont ordonné qu’elle place les matériaux sous le toit, empêchant le ruissellement.

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La fumée continue de monter des vestiges de l’usine d’engrais Winston Weaver Company à Winston-Salem, Caroline du Nord, le jeudi 3 février 2022. Ethan Hyman ehyman@newsobserver.com

Plusieurs membres du comité de la qualité de l’air de la Commission de gestion de l’environnement ont demandé aux responsables du département de la qualité de l’environnement de Barnette et de la Caroline du Nord d’explorer la surveillance à long terme des effets sur la santé que l’incendie pourrait causer aux résidents à proximité.

“Il semble qu’il devrait y avoir une sorte de plan de surveillance à long terme parce que les niveaux n’étaient pas seulement au-dessus des niveaux dangereux, ils étaient si élevés”, a déclaré Suzanne Lazorick, membre du comité qui est également professeur de pédiatrie et de santé publique à East Carolina. École de médecine Brody de l’Université.

Lorsque le panache de fumée de l’usine s’est calmé, a déclaré Barnette, les cendres de l’incendie étaient visibles sur les voitures et les meubles de patio sous le vent de l’usine. Barnette a rappelé que la plupart des composés de l’installation étaient des irritants, certains étant des oxydants.

Marion Deerhake, une spécialiste de l’environnement qui siège au comité sur la qualité de l’air, a demandé aux responsables du DEQ de vérifier auprès du ministère de la Santé et des Services sociaux de la Caroline du Nord pour voir si des programmes de surveillance étaient en cours de développement.

Deerhake a déclaré: “Je m’inquiète de l’exposition à l’air intérieur et de ce qui s’est installé à l’intérieur des maisons de ces personnes.”

Cette histoire a été produite avec le soutien financier du 1Earth Fund, en partenariat avec Journalism Funding Partners, dans le cadre d’un programme de bourses de journalisme indépendant. Le N&O conserve le contrôle éditorial total du travail.

Cette histoire a été initialement publiée 9 mars 2022 17h58.

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Adam Wagner couvre le changement climatique et d’autres problèmes environnementaux en Caroline du Nord. Son travail est produit avec le soutien financier de 1Earth Fund, en partenariat avec Journalism Funding Partners, dans le cadre d’un programme de bourses de journalisme indépendant. Les travaux précédents de Wagner chez The News & Observer comprenaient la couverture du déploiement du vaccin COVID-19 et la récupération de la Caroline du Nord après les récents ouragans. Il a auparavant travaillé au Wilmington StarNews.

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