Des milliards de dollars d’aide fédérale en route pour s’attaquer à la pollution des mines abandonnées en Pennsylvanie, ailleurs

Un système de traitement du drainage minier acide sur Nanticoke Creek dans le comté de Luzerne, PA. Un nouveau financement fédéral permettra de restaurer davantage de cours d’eau contaminés par le drainage minier acide. (Photo du Département de la protection de l’environnement de l’AP)

Par Ad Crable

La loi de 1,2 billion de dollars sur l’investissement dans les infrastructures et l’emploi adoptée par le Congrès en novembre dernier envoie un montant sans précédent de 6,4 milliards de dollars pour le nettoyage des terrains miniers abandonnés en Pennsylvanie, au Maryland, en Virginie et en Virginie-Occidentale au cours des 15 prochaines années.

L’argent de nettoyage record permettra un saut quantique dans l’élimination des cicatrices facilement visibles qui nuisent encore à l’environnement dans les quatre États.

Des gens comme Ed Wytovich de la Catawissa Creek Restoration Association en Pennsylvanie sont étourdis par l’afflux de fonds.

Catawissa Creek est un ruisseau de 42 milles de long qui se jette dans la rivière Susquehanna dans l’est de la Pennsylvanie. C’est l’une des voies navigables les plus pittoresques de l’État, presque intacte par les routes. Son fond de sable et de gravier, ses pavés et ses rochers devraient en faire l’un des meilleurs ruisseaux à truites sauvages de l’est des États-Unis. Seize de ses affluents ont des truites sauvages.

Mais c’est mort.

Le ruisseau souffre d’une acidité élevée et d’une pollution à l’aluminium qui s’écoule d’un tunnel de 3 milles qui a asséché les mines de charbon il y a longtemps – poison pour tous les poissons et insectes aquatiques qui devraient s’y trouver.

“Personnellement, je pense que c’est l’un des plus beaux ruisseaux foutus à l’est du Mississippi”, a déclaré Wytovich.

Son groupe, ainsi que les districts de conservation locaux, Trout Unlimited et l’État veulent construire une installation de traitement à base de zones humides et de calcaire pour ramener le Catawissa et libérer son potentiel.

Jusqu’à présent, le financement fédéral a été limité principalement aux projets qui constituent une menace pour la santé publique, la sécurité et la propriété dans les zones peuplées, ou ceux qui stimulent le développement économique. Une grande partie des autres drainages miniers acides, qui auraient contaminé 7 356 milles de cours d’eau rien qu’en Pennsylvanie, ont été relégués au second plan. Cette estimation a augmenté de 1 797 milles au cours des deux dernières années seulement.

Catawissa Creek, une voie navigable visuellement magnifique qui se déverse dans la rivière Susquehanna en Pennsylvanie, souffre d’un drainage minier acide qui tue la vie aquatique. (photo du gardien de la rivière Middle Susquehanna)

Mais les fonds fédéraux du nouveau projet de loi sur les infrastructures peuvent être dépensés directement pour le drainage minier acide, et les responsables de quatre États du bassin versant de la baie dépoussièrent des plans pour des centaines d’efforts de remise en état longtemps bloqués.

Inclus est un projet pour arrêter le drainage minier dans Catawissa Creek.

Les responsables de l’administration Biden affirment que le nouvel argent sera également utilisé pour récupérer les terres minières abandonnées, éliminer la pollution et stimuler le développement économique dans ces zones dévastées, tout en créant des emplois.

“Plus de projets, de plus grands projets”

Pour comprendre l’ampleur de l’augmentation de l’effort de 45 ans des quatre États pour effacer le fléau de l’extraction du charbon passée, considérez que la part estimée de la Pennsylvanie à 3,8 milliards de dollars – la plus importante du pays – représente plus du double du montant total que l’État a reçues depuis le début de l’aide fédérale annuelle au nettoyage en 1977 en vertu de la Surface Mining Reclamation and Enforcement Act.

“C’est un niveau de financement sans précédent”, a déclaré Brian Bradley, directeur du Bureau of Abandoned Mine Reclamation au Département de la protection de l’environnement de Pennsylvanie. « Nous regardons sous tous les angles. Nous examinons comment nous pouvons faire plus de projets, de plus gros projets, et examinons les problèmes que nous avons mis de côté auparavant parce qu’ils étaient jugés trop coûteux. Tout est jeu équitable.

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“Notre communauté a été stupéfaite et ravie de cette aubaine”, a ajouté Andy McAllister, chef de la Western Pennsylvania Coalition for Abandoned Mine Reclamation, un groupe environnemental qui s’est associé à l’État et à des organisations à but non lucratif pour résoudre les problèmes de charbon hérités.

Dans le Maryland, qui recevra près de 75 millions de dollars, le ministère de l’Environnement prépare de nouveaux projets et ajoute du personnel pour démarrer, a déclaré le porte-parole du ministère, Jay Apperson.

Le Maryland, avec environ 450 miles de cours d’eau altérés par le drainage minier acide, a une liste de projets de récupération de charbon non financés qui totalisent 69,6 millions de dollars. Avec près de 75 millions de dollars de nouvelles aides fédérales, il semblerait que l’État pourrait éliminer sa pollution par le charbon héritée, mais Apperson a déclaré que ce n’était pas aussi simple.

Chaque année, a-t-il dit, l’agence doit également réparer les glissements de terrain, l’affaissement des mines et d’autres problèmes contextuels qui ne figurent pas sur la liste officielle des terrains miniers abandonnés. Pourtant, a-t-il ajouté, “il est prudent de dire que l’argent sera suffisant pour récupérer la majorité des sites”.

Les terrains houillers du Maryland se trouvent exclusivement dans les deux comtés les plus à l’ouest de l’État, Allegheny et Garrett. La majorité des projets hautement prioritaires se situent dans le bassin versant de la baie de Chesapeake.

La Virginie recevra 354 millions de dollars et son ministère de l’Énergie s’est préparé à cette augmentation en renforçant ses effectifs. Mais aucun de son inventaire non financé de 425 millions de dollars de projets ne se trouve dans le bassin versant de la baie de Chesapeake.

La Virginie-Occidentale, où 14 % de la masse terrestre se déverse dans la baie par les bassins du Potomac et de la rivière James, recevra 2,2 milliards de dollars.

La nouvelle injection de fonds fédéraux s’ajoute aux fonds que les États reçoivent depuis 1977 grâce aux redevances perçues auprès des sociétés minières de charbon actuelles. L’Abandoned Mine Land Trust Fund a distribué près de 12 milliards de dollars aux États du pays. Le fonds a expiré l’automne dernier, mais il a été renouvelé dans le projet de loi sur les infrastructures avec une réduction de 20% des redevances, une concession à l’industrie charbonnière en difficulté.

Utilisation plus large des fonds

Les défenseurs du nettoyage ne sont pas seulement enthousiasmés par le montant record de l’aide sur le point d’être dépensé pour les problèmes hérités de l’extraction du charbon. Ils sont également ravis que les fonds soient moins assortis de conditions, de sorte qu’un plus large éventail de problèmes peuvent être résolus.

Plus important encore, l’argent est disponible pour des projets visant uniquement à redonner vie à des cours d’eau dégradés, et pas seulement pour des problèmes de santé et de sécurité publiques tels que l’assainissement de l’approvisionnement en eau, l’enlèvement d’anciens tas de scories de charbon ou la stabilisation de mines abandonnées.

Désormais, au lieu de se contenter de “chasser les glissements de terrain”, comme un groupe environnemental a caractérisé les efforts déployés à ce jour, l’argent fédéral peut servir à faire revivre les cours d’eau morts ou dits “jaunes” – considérablement décolorés par les contaminants – dans le seul but de restaurer leur écosystèmes. Et, ce faisant, ils peuvent également ramener des opportunités de pêche et de loisirs.

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Les gestionnaires de la pêche et du gibier des États de drainage de la baie ont récemment écrit au département américain de l’Intérieur, qui gérera les nouveaux fonds, demandant instamment que les utilisations de l’argent soient libéralisées pour permettre la restauration de cours d’eau plus pollués. La secrétaire à l’Intérieur Deb Haaland a annoncé qu’elle accordait cette demande lors d’une conférence de presse en Pennsylvanie le 24 janvier.

“Nous devons nous assurer que ces fonds sont élargis”, a déclaré Mike Nerozzi de la Pennsylvania Fish and Boat Commission. “Souvent, ces sites s’étendent sur des milliers en aval et déciment tout sur leur passage.” Il a cité Catawissa Creek comme un excellent exemple.

L’agence estime que si les cours d’eau contaminés étaient à nouveau exploitables, cela pourrait créer 29 millions de dollars par an en revenus générés par les pêcheurs.

sénateur américain. Bob Casey, D-Pa., A promis qu’il “continuera à faire pression pour plus de flexibilité dans l’utilisation du financement des terrains miniers abandonnés pour garantir aux familles de Pennsylvanie l’accès à l’eau potable, un droit garanti par la Constitution de Pennsylvanie”.

Une autre priorité pour les agences environnementales des États et les groupes de défense est que les nouveaux fonds d’aide soient utilisés pour soutenir les centaines de systèmes vieillissants de traitement du drainage minier acide qui ont été construits mais qui nécessitent une réhabilitation ou un entretien. Souvent, ils sont exploités par des groupes bénévoles de bassin versant, des districts de conservation ou des municipalités dont les sources de financement sont incertaines.

“Ces choses ne durent pas éternellement”, a déclaré McAllister.

Rien qu’en Pennsylvanie, il existe 350 systèmes de traitement «passifs» pour le drainage minier acide qui reposent sur des zones humides et des bassins de décantation pour filtrer les métaux nocifs, en plus d’infuser du calcaire pour réduire l’acidité. Mais des installations de traitement à plus grande échelle, similaires aux usines de traitement des eaux usées, seront nécessaires pour réparer les rejets miniers à volume élevé.

Haaland a déclaré que l’argent pourrait être utilisé pour de telles usines de traitement, ainsi que pour les entretenir et les rénover à mesure qu’elles vieillissent.

Ad Crable est un rédacteur du Bay Journal basé en Pennsylvanie. Cet article a été initialement publié dans l’édition de mars 2022 du Bay Journal et a été distribué par le Bay Journal News Service.

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