Des initiés débattent de la manière d’assurer l’avenir énergétique de l’Amérique à CERAWeek

Participants à la conférence CERAWeek by S&P Global 2022 à Houston, Texas, États-Unis, le mercredi 9 mars 2022.

F.Carter Smith | Bloomberg | Getty Images

La conférence annuelle CERAWeek by S&P Global sur l’énergie à Houston, qui s’est terminée vendredi, n’aurait pas pu arriver à un meilleur moment – ​​ou plus difficile.

Des dirigeants de l’énergie, des décideurs politiques et des milliers d’autres se sont réunis au Texas cette semaine alors que l’invasion de l’Ukraine par la Russie a propulsé l’énergie – les prix, la sécurité, la transition vers les énergies renouvelables – dans les gros titres, aux côtés des récits de souffrance humaine.

La secrétaire à l’Énergie, Jennifer Granholm, était l’une des conférencières principales et elle a surpris l’auditoire avec un appel fort à accélérer le rythme de la production pétrolière. À travers des centaines de panels, et entre chaque session dans les salles de la conférence, les experts ont débattu de ce qui se passera ensuite et de ce à quoi le complexe énergétique mondial devrait ressembler à l’avenir. Les États-Unis devraient-ils forer plus de pétrole et de gaz ? La sécurité énergétique signifie-t-elle développer les énergies renouvelables et s’éloigner de la dépendance aux hydrocarbures ? Le gaz naturel sera-t-il le carburant de transition? Quel rôle jouent les investisseurs dans les politiques de production ?

Sur le terrain lors de la conférence, il y avait un sentiment d’optimisme parmi les participants de l’industrie pétrolière et gazière quant aux services vitaux que leurs entreprises fournissent. Au cours de conversations avec plus d’une douzaine de personnes, qui ont obtenu l’anonymat afin de parler librement des entreprises qu’elles représentent, les opinions ont divergé sur des questions telles que la flambée des prix du pétrole et du gaz qui alimentera ou refroidira la transition énergétique. Mais un fil conducteur était que les sociétés énergétiques dites traditionnelles devaient faire partie de la conversation.

« En fait, je suis très fier de travailler pour une société pétrolière et gazière… nous fournissons de l’énergie aux gens », a déclaré un participant à la conférence. “Il y a eu une sorte d’attaque contre l’industrie pétrolière et gazière”, a déclaré un autre, avant d’ajouter que le conflit a mis en lumière l’intégration énergétique. “Il y aura un mix énergétique. Nous aurons besoin de combustibles fossiles, puis nous devrons également passer aux énergies renouvelables, mais cela doit être un processus progressif”, a déclaré la personne.

“Je suis très heureux de travailler dans le pétrole et le gaz… c’est une industrie de la technologie [and] l’innovation”, a déclaré un participant. “Je pense que notre industrie montre la voie”, a fait écho un autre, ajoutant que “l’infrastructure de gaz naturel peut contribuer à des objectifs environnementaux ambitieux, notamment la décarbonisation et le zéro net”.

La transition énergétique arrive

À ce stade, personne ne doute, même dans l’industrie du pétrole et du gaz, que la transition énergétique arrive – elle se déroule après tout sous nos yeux. Mais les opinions varient considérablement sur ce à quoi ressemblera le rythme. Les projections concernant le moment où la demande de pétrole atteindra son maximum sont omniprésentes. Dans ce contexte incertain, les sociétés pétrolières et gazières ont fait quelques incursions dans les technologies de décarbonation comme la capture du carbone et l’hydrogène, qui étaient exposées à CERAWeek. Des entreprises telles qu’Exxon, Oxy, Saudi Aramco et Petronas avaient des présentoirs élégants mettant en valeur leurs efforts sur ces fronts.

“C’est assez excitant”, a déclaré une personne. “Il se passe beaucoup de choses pour déplacer et développer l’industrie loin de ce qu’elle était.”

Mais à court terme, la demande de pétrole devrait atteindre un sommet supérieur à 100 millions de barils par jour cette année. Et avec des prix déjà élevés, la question de savoir quand, ou même si, les producteurs augmentent leur production est au premier plan.

“Cela conduira l’industrie à accélérer la transition énergétique, mais à court terme, je pense que nous verrons plus de pétrole et de gaz parce que le monde en a besoin”, a déclaré un participant, qui est directeur d’une société pétrolière et gazière indépendante.

La principale préoccupation, bien sûr, était la capacité de la Russie à avoir un impact important sur le commerce mondial de l’énergie en contrôlant une telle production de pétrole et de gaz naturel, et parce que le marché est “tellement imbriqué et interconnecté”.

Participants à la conférence CERAWeek by S&P Global 2022 à Houston, Texas, États-Unis, le mercredi 9 mars 2022.

F.Carter Smith | Bloomberg | Getty Images

Même avant la crise ukrainienne, les prix du pétrole avaient lentement mais régulièrement grimpé hors des creux jamais vus auparavant atteints pendant la pandémie. La référence pétrolière américaine s’est même brièvement échangée en territoire négatif alors que le virus sapait la demande de produits pétroliers.

Les flambées des prix du pétrole augmentent la menace de récession

La demande s’est depuis redressée, tandis que l’offre est restée limitée, poussant les prix à la hausse. Le jour où la Russie a envahi l’Ukraine, les références pétrolières américaines et mondiales ont bondi au-dessus de 100 dollars, et un peu plus d’une semaine plus tard, elles ont dépassé 130 dollars. Le brut Brent, le marqueur pétrolier international, a presque atteint 140 $. La Russie produit environ 10 millions de barils de pétrole par jour, dont environ la moitié est exportée. La nation est un fournisseur clé de l’Europe, et les craintes de perte de production sur un marché déjà tendu ont fait monter les prix en flèche.

Le président Joe Biden a depuis interdit les importations d’énergie en provenance de Russie, bien que les États-Unis n’importent pas tant que ça de Russie. Il serait bien plus significatif que l’Europe impose des mesures similaires. Pourtant, même avant l’annonce des sanctions visant l’industrie de l’énergie, les acheteurs évitaient déjà les produits russes de peur de ne pas respecter les restrictions.

Alors que les producteurs américains auraient pu être impatients d’ouvrir les robinets alors que les prix grimpaient de 50 $ à 60 $, 75 $, 90 $ puis au-dessus de 100 $, les entreprises sont sorties de la pandémie avec un état d’esprit différent. Il ne s’agit plus uniquement de croissance – un point qui a été souligné à maintes reprises à Houston. Les entreprises se concentrent sur la discipline du capital et les rendements des actionnaires sous forme de rachats et de dividendes. Une fois que des tonnes de liquidités ont été restituées aux investisseurs, il n’est pas facile de revenir vers ces mêmes investisseurs – dont certains ont résisté à des années de faibles rendements – et de dire qu’il est temps de recommencer à forer.

Cela ne veut pas dire que la production n’est pas revenue du tout. Le nombre de plates-formes pétrolières et gazières pour la semaine se terminant vendredi a augmenté pour la neuvième fois au cours des 10 dernières semaines, selon les données de la société de services pétroliers Baker Hughes. Le nombre de plates-formes pétrolières s’élève désormais à 527, soit le plus élevé depuis avril 2020. Cependant, le nombre est toujours nettement inférieur aux niveaux d’avant la pandémie, qui étaient supérieurs à 700 plates-formes.

Alors que les prix élevés du carburant sont incontestablement un jaillissement pour l’industrie pétrolière, à un certain point, même les compagnies pétrolières ne veulent pas de prix aussi élevés. Cela tourne carrément l’attention de Washington sur l’industrie, tout en courant le risque de faire basculer l’économie dans une récession.

“Je pense que si les prix du pétrole continuent d’être élevés, nous entrons certainement en récession”, a déclaré un participant à Houston, directeur adjoint de la production dans une société pétrolière intégrée. Les estimations de la prochaine évolution des prix du pétrole varient considérablement, mais certains pensent que 200 dollars sont proches si la guerre en Russie fait rage.

“Ce n’est pas bon pour le consommateur. Ce n’est pas très bon non plus pour l’industrie”, a noté un autre participant à la conférence. La moyenne nationale pour un gallon d’essence a dépassé 4 $ dimanche, et les prix ont encore bondi au cours de la semaine.

Participants avant la conférence CERAWeek by S&P Global 2022 à Houston, Texas, États-Unis, le dimanche 6 mars 2022.

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La lutte contre le changement climatique a été l’un des principes clés de l’administration Biden, et les sociétés pétrolières et gazières affirment que les politiques ont été hostiles à leur industrie. Les délais d’autorisation sont souvent cités. Les responsables de la Maison Blanche réfutent ces affirmations, affirmant qu’ils ont délivré des permis, mais l’industrie n’agit pas.

Un plaidoyer pour plus de forage

Mais le ton de l’administration semblait très différent à Houston mercredi, lorsque la secrétaire à l’Énergie Jennifer Granholm s’est adressée à CERAWeek. Elle a essentiellement plaidé auprès des entreprises pour qu’elles forent, dans un discours souvent en contradiction avec les objectifs de décarbonisation de l’administration Biden.

Elle a même fait appel directement aux actionnaires du pétrole et du gaz. “J’espère que vos investisseurs vous disent également ces mots : en ce moment de crise, nous avons besoin de plus d’approvisionnement”, a-t-elle déclaré devant une salle remplie de cadres de l’énergie.

Une personne de l’industrie a décrit la situation difficile dans laquelle se trouvent les sociétés pétrolières et gazières – redevables aux actionnaires alors même que les responsables demandent aux entreprises d’augmenter leur production – comme une “blessure auto-infligée”.

“Les investisseurs voulaient une discipline en matière de capital de la part des sociétés pétrolières et gazières aux États-Unis. En conséquence, nous avons beaucoup redonné de l’argent aux actionnaires”, a ajouté la personne. Cela diminue l’incitation des entreprises à augmenter rapidement la production de pétrole.

Toutes choses étant égales par ailleurs, si les sociétés pétrolières et gazières décidaient d’augmenter leur production demain, il faudrait encore des mois avant que les opérations ne soient opérationnelles.

“Il est très difficile de réparer ces choses. Personne ne l’a fait. … Rien ne sera immédiat”, a déclaré une personne.

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