Des étudiants déposent des plaintes légales contre les investissements universitaires dans les combustibles fossiles

Une coalition d’étudiants de Yale, du MIT, de Princeton, de Stanford et de Vanderbilt travaillant avec le Climate Defense Project à but non lucratif a déposé des plaintes en justice en février pour obliger leurs universités à mettre fin à leurs relations financières avec l’industrie des combustibles fossiles.

Dans les plaintes, les étudiants ont allégué que leurs écoles enfreignaient les lois uniformes sur la gestion prudente des fonds institutionnels, une loi de l’État qui stipule que les investissements d’une organisation à but non lucratif doivent s’aligner sur son “objectif caritatif”.

Les plaintes, toutes déposées auprès de leurs procureurs généraux le même jour, soutiennent que les entreprises de combustibles fossiles, en polluant l’environnement et en s’engageant dans des campagnes de relations publiques pour saper la science du climat, sont en conflit avec les missions de leurs universités.

Les étudiants ont également soutenu que les investissements dans les combustibles fossiles sont intrinsèquement risqués, violant l’obligation légale de leurs institutions d’investir avec prudence. Les climatologues ont rapporté lundi que de nouveaux projets de combustibles fossiles risquaient de devenir des “actifs bloqués” ou d’être abandonnés. Les pertes estimées des infrastructures de combustibles fossiles bloquées entre 2015 et 2050 se situent entre 1 000 et 4 000 milliards de dollars, en supposant que le monde prenne des mesures pour limiter le réchauffement climatique à 2 degrés Celsius au-dessus des niveaux préindustriels.
Les dépôts des étudiants font partie d’une vague mondiale d’actions en justice pour faire face à la crise climatique. Un rapport récent du Grantham Research Institute de la London School of Economics a montré que dans le monde entier, le nombre d’affaires judiciaires liées au changement climatique a plus que doublé entre 2015 et 2021. Environ 800 affaires de ce type ont été déposées entre 1986 et 2014, tandis que plus de 1 000 ont été intentées. au cours des six années suivantes, selon le rapport.

“Nous assistons à cette vague de litiges sans précédent, où des individus vont devant les tribunaux pour tenir certains acteurs responsables des dommages qu’ils subissent et des dommages qu’ils subiront”, a déclaré Karen Sokol, éminente professeure de droit à l’Université Loyola de la Nouvelle-Orléans. .

Sokol a attribué l’augmentation des cas climatiques aux méfaits croissants du réchauffement climatique – y compris les catastrophes météorologiques graves et la destruction qui en résulte – ainsi qu’à la prise de conscience croissante du problème par le public.

“Chaque fois que les préjudices et les dommages augmentent simultanément avec une augmentation de la sensibilisation du public, les gens ont tendance à demander réparation devant les tribunaux”, a déclaré Sokol à CNN. “C’est ce que nous voyons.”

Les dotations des cinq universités totalisent plus de 150 milliards de dollars, selon les documents juridiques. CNN n’a pas été en mesure de confirmer de manière indépendante le montant ou le montant investi par chaque université dans les combustibles fossiles.
Les étudiants de Harvard et de Yale protestent pendant la mi-temps du match de football universitaire entre Harvard et Yale au Yale Bowl à New Haven, Connecticut en 2019. Des manifestants ont pris d'assaut le terrain pour exiger que les deux universités se départissent des combustibles fossiles.

CNN a contacté les bureaux des procureurs généraux respectifs, dont deux – ceux du Massachusetts et du Connecticut – ont confirmé avoir reçu et examiné les plaintes des étudiants. Le bureau du procureur général du New Jersey a refusé de commenter, et les bureaux du Tennessee et de la Californie n’ont pas répondu.

Aucune des universités n’a directement répondu aux plaintes, ont déclaré les étudiants à CNN. Dans des e-mails à CNN, des représentants de Stanford, Princeton, Yale et MIT ont souligné les efforts récents de leurs universités pour atténuer le changement climatique. Vanderbilt n’a pas répondu à la demande de commentaire de CNN.

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Chacune des universités a également publié des plans détaillés pour atteindre des émissions nettes de carbone nulles sur leurs campus d’ici une date cible, d’ici 2050. Certaines recherchent également des émissions nettes nulles dans leurs portefeuilles d’investissement, ou ont des principes d’investissement éthiques rendant certaines entreprises de combustibles fossiles inadmissible à l’investissement.

Stanford cherche à atteindre des émissions nettes nulles dans les opérations et les investissements d’ici 2050, selon Dee Mostofi, responsable des communications universitaires, qui a également déclaré à CNN que les investissements de l’université “sont pleinement conformes à toutes les lois applicables régissant les organismes de bienfaisance en Californie”. Mostofi a également souligné les investissements de l’université dans l’énergie propre et les transports.

Pour les étudiants de Stanford, les promesses et les politiques ne suffisent pas.

“” Net-zero “signifie que Stanford pourrait toujours investir dans les combustibles fossiles et simplement le compenser de manière qui n’est pas vraiment suffisante”, a déclaré Miriam Wallstrom, junior à Stanford et organisatrice de Fossil Free Stanford. “En tant que membre de la génération qui doit à la fois faire le plus pour lutter contre la crise climatique et qui souffrira également le plus en termes d’événements météorologiques violents, il est terrifiant et frustrant que l’institution à laquelle je vais ne se soit pas désinvestie, surtout quand c’est le cas de nombreuses institutions homologues l’ont fait.”

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La compensation carbone est la pratique consistant à utiliser des énergies renouvelables, à planter des arbres ou à soutenir d’autres formes de conservation dans le but de compenser les émissions de combustibles fossiles. Mais de nombreux experts ont émis des doutes sur l’efficacité des programmes, qui pourraient permettre aux personnes, aux pays, aux entreprises ou aux organisations de continuer à émettre du dioxyde de carbone sans relâche.
Parmi les autres établissements d’enseignement supérieur qui se sont éloignés des combustibles fossiles ou ont annoncé leur intention de le faire, citons l’Université Brown, l’Université de Boston, l’Université de Georgetown et le Middlebury College. L’Université Harvard et l’Université Cornell se sont également engagées à plonger peu de temps après que leurs étudiants ont déposé des plaintes légales avec l’aide d’avocats du Climate Defence Project, la même organisation qui assiste la coalition actuelle d’étudiants.

Les étudiants ont également souligné que leurs universités pouvaient avoir des conflits d’intérêts les empêchant de répondre équitablement aux demandes des étudiants en matière de climat.

Les étudiants de Vanderbilt affirment que les liens du chancelier universitaire Daniel Diermeier avec l’industrie des combustibles fossiles sont un conflit d’intérêts. Diermeier a déjà conseillé des entreprises telles que Shell, ExxonMobil et BP, entre autres, selon son CV, qui est hébergé par une adresse Web Vanderbilt. Les étudiants ont déposé une plainte auprès de l’Université et le comité chargé d’enquêter sur les conflits d’intérêts l’a jugée “sans fondement”, selon un communiqué de presse de l’université. La chancelière n’a pas répondu à la demande de commentaires de CNN.

Les étudiants de Yale notent également que quatre administrateurs de Yale Corporation – l’entité caritative qui gère la dotation d’environ 42 milliards de dollars de l’école – ont des liens avec l’industrie des combustibles fossiles. Trois administrateurs actuels ou anciens siègent ou ont récemment été membres du conseil d’administration de sociétés pétrolières et gazières, tandis que l’un était le PDG d’une importante société énergétique.

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Ni la Yale Corporation ni le comité consultatif de Yale sur la responsabilité des investisseurs n’ont répondu aux demandes de commentaires de CNN.

“La partie centrale de notre campagne a été de dire qu’investir dans les combustibles fossiles est immoral”, a déclaré Molly Weiner, une étudiante de première année à Yale et organisatrice de la Endowment Justice Coalition de Yale. “Mais l’argument moral ne nous mènera pas si loin étant donné que les personnes qui prennent ces décisions d’investissement en bénéficient personnellement.”

Weiner a également souligné un écart entre l’endroit où Yale dépense les fonds de recherche et la façon dont il alloue une partie de sa dotation.

“Yale investit beaucoup d’argent dans la recherche sur le climat”, a déclaré Weiner, un étudiant en études environnementales. “Mais cela est rendu sans objet par le fait que l’université a 800 millions de dollars dans l’industrie des combustibles fossiles. Ils s’annulent essentiellement.”

Ted Hamilton, co-fondateur du Climate Defence Project, espère que Yale et les autres universités décideront de se désinvestir de leur propre gré. Alternativement, a-t-il dit, les procureurs généraux des États pourraient émettre des ordonnances d’exécution obligeant les universités à cesser d’investir dans l’industrie des combustibles fossiles. Une telle action serait sans précédent.

À l’échelle mondiale, les litiges climatiques restent en grande partie non réglés, car de nombreuses affaires continuent de passer par le système judiciaire. Près de deux douzaines de poursuites aux États-Unis, toutes en instance devant les tribunaux, demandent des dommages-intérêts aux entreprises de combustibles fossiles, affirmant que les entreprises ont menti au public en déformant ou en niant les effets nocifs des combustibles fossiles, selon le Sabin Center for Climate Change Law à l’Université Columbia.

Certains cas ont été couronnés de succès.

Un procès a conduit un tribunal allemand à rendre une décision obligeant le gouvernement à créer des réductions d’émissions de gaz à effet de serre plus ambitieuses.
Une affaire aux Pays-Bas a créé un nouveau “devoir de diligence” pour le gouvernement afin de protéger le public du changement climatique. Et plus récemment, un tribunal néerlandais a rendu une décision révolutionnaire obligeant Shell à réduire ses émissions mondiales de 45 % d’ici 2030 par rapport aux niveaux de 2019.

“Il y a cet élan”, a déclaré Sokol, parlant des cas internationaux réussis. “Les tribunaux se taillent un rôle dans notre nouvelle réalité climatique.”

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