Comté par comté, les panneaux solaires sont repoussés

C’est un affrontement environnemental qu’aucune des deux parties ne voulait : les défenseurs du solaire s’affrontent contre les défenseurs de l’environnement.

D’un côté, les fans d’énergie solaire poussent une alternative plus propre aux combustibles fossiles, avec des projets solaires massifs surgissant à travers les États-Unis. De l’autre, les défenseurs de l’environnement et les personnes qui vivent à proximité des projets solaires regardent avec horreur les champs verts remplis de rangées de panneaux solaires au silicium, endommageant les zones écologiquement sensibles.

“C’est un peu drôle pour moi qu’il y ait une résistance environnementale au vent et au soleil, qui est une solution environnementale”, a déclaré Michael Webber, professeur de ressources énergétiques à l’Université du Texas à Austin.

Mais, a-t-il ajouté, ce n’est pas tout à fait inattendu car l’énergie solaire est passée d’une technologie émergente à une technologie désormais plus courante.

“Chaque fois que vous faites quoi que ce soit à grande échelle, vous commencez à rencontrer de la résistance”, a déclaré Webber. « Il y a une résistance au pétrole et au gaz, au nucléaire et aux centres commerciaux. C’est un signe de maturité dans le solaire que, lorsque les gens veulent évoluer, vous rencontrez une résistance.

Les batailles se sont déroulées État par État et comté par comté, forçant les communautés à considérer combien elles sont prêtes à sacrifier pour décarboner l’économie.

Ils ont également déclenché une chasse aux nouveaux emplacements pour installer des millions de panneaux solaires supplémentaires, parfois dans des endroits inattendus et avec l’aide d’alliés improbables. Les chercheurs, les écologistes et les sociétés énergétiques se tournent de plus en plus vers des endroits tels que les canaux agricoles, les pâturages, les toits et les parkings des magasins de détail à grande surface, les terrains à côté des autoroutes et des aéroports, et les sommets des décharges, des mines et des eaux usées. usines de traitement.

Si les grands espaces ouverts ne conviennent pas aux fermes solaires à grande échelle, pense-t-on, les panneaux devront se faufiler partout ailleurs.

«Nous devons examiner chaque terrain précédemment développé: chaque toit, chaque parking et, ici en Californie, 4 000 miles de canal ouvert», a déclaré Jordan Harris, PDG de Solar AquaGrid. La startup est en train d’installer des auvents de panneaux solaires sur les canaux d’approvisionnement en eau de la vallée centrale de Californie – un projet qui aura l’avantage supplémentaire de réduire l’évaporation de l’eau rare. Il bénéficie d’un financement public de 20 millions de dollars.

Le prix des équipements de panneaux solaires a a chuté au cours des dernières décennies et a rendu le solaire compétitif par rapport aux combustibles fossiles. Les panneaux solaires sont désormais monnaie courante sur les maisons, les entreprises et certaines infrastructures gouvernementales.

Mais les analystes s’attendent toujours à ce que la majeure partie de la production d’énergie solaire dans un proche avenir provienne de projets à grande échelle, en partie à cause des économies réalisées grâce à des installations massives.

Ce sont ces projets qui sont confrontés à des refoulements. Les gouvernements locaux d’États tels que la Californie, l’Indiana, le Maine, New York et la Virginie ont imposé des moratoires sur les fermes solaires à grande échelle, car une poussée nationale pour une énergie plus propre s’est heurtée à des plaintes concernant la façon dont les projets affectent la faune et les vues panoramiques. Dans une ville du Nevada à l’ouest de Las Vegas, les habitants tentent de bloquer un projet de champ solaire de 2 300 acres.

NBC News a dénombré 57 villes, villages et comtés à travers le pays où les résidents ont proposé des moratoires solaires depuis le début de 2021, selon des reportages locaux, et toutes les interdictions proposées ne bénéficient pas d’une couverture médiatique locale. Au moins 40 d’entre eux ont approuvé les mesures. D’autres localités l’ont fait les années précédentes.

Cette résistance est une menace pour les grandes ambitions du mouvement de l’énergie solaire. Une analyse du marché solaire américain publiée en décembre par la société de recherche Wood Mackenzie et par la Solar Energy Industries Association, un groupe commercial, a désigné les «restrictions d’implantation» comme l’une des contraintes à la croissance, ainsi que les limites de la chaîne d’approvisionnement et d’autres facteurs.

Dans le même temps, il est de plus en plus urgent de réduire les combustibles fossiles. Le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat des Nations Unies a averti le mois dernier que le réchauffement climatique mettait déjà en danger les ressources alimentaires et hydriques, tandis que le conflit russo-ukrainien a suscité de nouveaux appels à l’indépendance énergétique des États-Unis.

Il a tous laissé les défenseurs du solaire chercher des alliés non traditionnels.

L’année dernière, Environment America, un groupe de défense des intérêts, a lancé une campagne pour demander à Walmart, le plus grand détaillant américain, de s’engager à installer des systèmes d’énergie solaire sur presque tous ses toits et parkings d’ici 2035. En novembre, plus de 150 autres organisations environnementales avaient connecté à la poussée. Une étude a révélé que l’installation d’auvents solaires sur les parkings uniquement dans les “supercentres” Walmart créerait suffisamment d’électricité pour 346 000 bornes de recharge pour véhicules électriques.

“Il n’y a pas beaucoup de terres sur cette planète, et pour le moment, ces toits ne font rien d’autre que de protéger le soleil et la pluie”, a déclaré Johanna Neumann, directrice principale de la campagne sur les énergies renouvelables chez Environment America, un groupe de défense.

“En leur donnant cette double fonction de devenir des centrales solaires, nous pouvons leur donner une réelle valeur.”

Et, a-t-elle dit, les toits des magasins à grande surface et des entrepôts permettent au secteur solaire d’éviter les batailles sur leur impact environnemental.

“Vous ne rencontrez pas le problème d’opposer les défenseurs de l’énergie propre aux défenseurs de l’environnement”, a déclaré Neumann.

Le solaire a déjà pris de l’ampleur parmi les entreprises qui cherchent à réduire leurs émissions. Selon la Solar Energy Industries Association, Walmart se classe n ° 3 en termes de capacité solaire parmi les entreprises américaines, après Apple et Amazon et devant Target. Et en 2019, il y avait 15 fois plus de capacité solaire installée par les entreprises américaines, y compris les entrepôts et les magasins à grande surface, qu’il y a dix ans, a déclaré le groupe dans un rapport.

Walmart n’a pas accepté la demande complète des groupes environnementaux, mais il a déclaré à NBC News qu’il avait plus de 550 projets d’énergie renouvelable, y compris solaire et éolien, mis en œuvre ou en cours de développement. Plusieurs ont récemment ouvert en Californie, y compris avec des auvents de stationnement. L’entreprise a pour objectif d’utiliser 100 % d’énergie renouvelable d’ici 2035, contre 36 % selon son estimation actuelle.

“Notre choix entre le solaire et le vent et sur site vs. hors site pour un projet donné dépend d’un large éventail de facteurs, notamment le coût et la disponibilité des ressources », a déclaré Walmart dans un communiqué.

Les sites solaires plus petits n’ont pas les mêmes économies d’échelle que les sites de taille utilitaire, mais les experts ont déclaré qu’ils présentaient d’autres avantages, notamment les revenus de la vente d’électricité, l’autosuffisance locale, la réduction des coûts de transmission et la possibilité d’un stockage local de plus en plus peu coûteux. technologie de la batterie.

“Le meilleur endroit évident pour mettre l’énergie solaire est de l’intégrer directement dans tout ce que vous pourriez alimenter”, a déclaré Joshua Pearce, professeur d’ingénierie à l’Université Western en Ontario, au Canada, qui a fait des recherches sur l’installation de panneaux solaires sur des réservoirs, des parkings et ailleurs. .

“En ce moment, le réseau est entièrement centralisé, et je pense que cela va évoluer vers une fédération de différentes communautés solaires”, a-t-il déclaré.

L’administration Biden a déclaré que l’énergie solaire pourrait représenter près de la moitié de l’électricité américaine d’ici 2050. L’énergie solaire et éolienne sont largement populaires dans les enquêtes.

Tout un pan de l’industrie solaire s’est développé pour aider à identifier les endroits négligés pour installer des panneaux. Aurora Solar, une startup technologique basée à San Francisco, vend des logiciels aux entreprises d’installation leur permettant de trouver des clients potentiels et de concevoir des systèmes.

Le logiciel extrait des données sur la météo et la lumière solaire disponible à un endroit donné et les combine avec des données d’imagerie aérienne et de la technologie laser lidar sur la taille et les dimensions des bâtiments individuels, le tout pour encourager l’adoption de l’énergie solaire à une échelle beaucoup plus large.

C’est un travail qui se faisait auparavant en personne, un bâtiment à la fois.

“J’ai littéralement rencontré des gens qui sont tombés des toits en faisant cela”, a déclaré Christopher Hopper, qui a cofondé l’entreprise avec un camarade de classe d’école de commerce, Sam Adeyemo. L’ancienne méthode, a-t-il dit, “n’est pas évolutive. La conception prend beaucoup d’heures de travail et n’est pas non plus très précise. »

Google gère un site Web destiné aux consommateurs, Project Sunroof, depuis 2015 pour indiquer aux gens la quantité d’énergie solaire qu’ils pourraient créer à une adresse donnée aux États-Unis.

Il y a aussi une pression pour installer des fermes solaires dans des endroits hors des sentiers battus, ou du moins loin des vues panoramiques.

Houston a choisi le site de 240 acres d’une ancienne décharge pour installer ce que la ville a déclaré être le plus grand projet solaire de remplissage du pays. Dans un quartier nommé Sunnyside, le projet générera suffisamment d’électricité pour 5 000 foyers, selon la ville. Des projets similaires ont été construits sur des décharges dans tout le New Jersey.

Une entreprise énergétique construit un projet solaire sur une ancienne mine de charbon à la frontière du Kentucky et de la Virginie-Occidentale, tandis que dans l’État de New York, des chercheurs de l’Université Cornell testent l’installation de panneaux solaires dans un champ où paissent des moutons.

Une ville du nord de la Californie affirme qu’elle possède la plus grande ferme solaire flottante des États-Unis dans son usine de traitement des eaux usées, et en janvier, une société énergétique basée en Chine a déclaré qu’elle avait construit là-bas le plus grand panneau solaire flottant au monde sur un réservoir.

Et l’année dernière, l’administration Biden a encouragé le développement de projets solaires sur l’emprise de l’autoroute, avec un avis de la Federal Highway Administration demandant aux bureaux extérieurs de travailler avec les États sur des idées. Des chercheurs de l’Université du Texas à Austin, dont Webber, ont déclaré que la plupart des États disposaient de plus de 200 miles de façade interétatique adaptée au développement solaire, en particulier près des sorties et des aires de repos.

Les emplacements créatifs ont un avantage particulier : moins de voisins potentiels qui pourraient se plaindre.

« Pour résoudre des problèmes, nous devons faire des choses, et parfois les gens ne veulent pas faire des choses. C’est ennuyeux », a déclaré Webber. “Nous devons décider en tant que nation si nous allons investir dans l’avenir ou non.”