Changement climatique et COVID menacent la 50e course annuelle de chiens de traîneau Iditarod en Alaska

ANCHORAGE, Alaska, 5 mars (Reuters) – Quarante-neuf mushers et leurs équipes de huskies devaient quitter samedi la plus grande ville d’Alaska pour la 50e course annuelle de l’Iditarod Trail Sled Dog Race, un événement radicalement modifié par le changement climatique et le commercialisme. depuis ses humbles débuts.

La porte de départ a été renvoyée au centre-ville d’Anchorage, un an après que la pandémie de COVID-19 a incité les organisateurs à lancer la course 2021 depuis un endroit isolé au bord de la rivière au nord de la ville et interdit aux foules habituelles de spectateurs.

Mais les concurrents seront confrontés à des conditions inhabituellement chaudes et bâclées pour le premier jour de la course, avec de récents épisodes de pluie et des températures aussi élevées que le milieu des années 40 érodant la neige sur le tronçon initial du sentier.

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Heureusement pour les mushers et les attelages de chiens plus habitués au temps frais et froid, la partie Anchorage de 11 milles (17,7 km) de la course est simplement cérémonielle, avec une compétition chronométrée commençant le dimanche, donnant aux concurrents une chance de s’adapter aux conditions.

Bien que le sentier global ait été restauré à sa distance traditionnelle de 1 000 milles (1 600 km) d’Anchorage à la ville de Nome, ville de la ruée vers l’or de la mer de Béring, après un raccourcissement forcé du parcours par COVID l’année dernière, un certain nombre de restrictions pandémiques restent en place. effet.

Les mushers, les bénévoles et les fans qui se sont réunis pour le renouvellement des festivités de l’Iditarod à Anchorage cette année ont été chargés de se masquer et de prendre d’autres précautions pour empêcher la propagation du virus encore persistant.

La pandémie a également forcé un changement de dernière minute. Nic Petit, un musher de haut niveau, a dû se retirer de la course après avoir été testé positif au COVID-19. Le quadruple champion Jeff King, qui avait prévu de ne pas participer au concours de cette année, est ensuite intervenu pour conduire l’attelage de chiens de Petit à Nome.

Les autres vainqueurs de retour sont Dallas Seavey, qui a remporté une cinquième victoire record l’année dernière, et son père, Mitch Seavey, triple champion qui détient le record de vitesse de l’Iditarod de huit jours, 3 heures et 40:13 minutes.

Le peloton comprend également Pete Kaiser, qui est devenu en 2019 le premier musher natif Yup’ik à remporter la course, le champion 2018 Joar Leifseth Ulsom de Norvège et le quadruple vainqueur Martin Buser. Dix-sept femmes participent cette année à l’Iditarod, l’un des rares événements sportifs de haut niveau au monde où les femmes et les hommes s’affrontent sur un pied d’égalité.

DES DÉBUTS HUMLES

Un demi-siècle après sa première course en 1973, l’Iditarod a parcouru un long chemin depuis ses débuts en tant qu’événement novateur à petit budget qui a attiré un groupe de mushers entièrement amateurs pour une course qui a pris 20 jours au vainqueur.

De nos jours, les meilleurs concurrents de l’Iditarod sont des professionnels avec des engrenages de haute technologie portant les logos des sponsors. Les équipes sont suivies par un satellite de positionnement mondial et une couverture en direct est diffusée dans le monde entier au public via des services de diffusion en continu sur Internet. Les gagnants atteignent généralement la ligne d’arrivée en seulement neuf jours.

La course moderne attire également le soutien d’importantes entreprises, bien que certaines entreprises aient subi des pressions ces dernières années pour qu’elles abandonnent leur soutien par des militants des droits des animaux qui condamnent le marathon comme étant cruel envers les chiens.

Le changement climatique a provoqué certains des plus grands changements dans la course de chiens de traîneau la plus célèbre au monde, comme il l’a fait pour une grande partie de la vie dans le Grand Nord.

Trois fois, plus récemment en 2017, des conditions exceptionnellement chaudes pour la saison ont forcé l’Iditarod à déplacer son deuxième jour de redémarrage – après le lancement cérémoniel d’Anchorage – beaucoup plus au nord, à Fairbanks.

En 2020, des inondations ont submergé la glace ultra-mince de la mer de Béring que les équipes ont dû contourner vers la fin de la course. Trois coureurs et leurs chiens ont dû être secourus du site côtier à seulement 40 km de la ligne d’arrivée de Nome. Les concurrents qui ont suivi ont dû être redirigés plus loin à l’intérieur des terres pour éviter l’eau stagnante.

Le parcours, bien qu’il se déroule à nouveau cette année, a encore été quelque peu modifié, avec des points de contrôle déplacés pour minimiser les contacts avec les villages autochtones de l’Alaska qui restent vigilants contre les nouvelles épidémies de coronavirus en raison de la rareté des ressources de santé.

Les organisateurs affirment que de telles précautions sont appropriées pour une course annuelle qui rend hommage à un célèbre relais de traîneau à chiens couru il y a près d’un siècle pour livrer du sérum diphtérique à Nome en 1925.

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Reportage de Yereth Rosen à Anchorage; Écrit par Steve Gorman; édité par Richard Pullin

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