“C’est notre arrière-cour”: la nation Quapaw affirme plus de contrôle sur l’environnement au sein de sa réserve

Lorsque le juge fédéral Stephen Friot a refusé à l’Oklahoma une injonction contre le département américain de l’Intérieur après avoir privé l’État du droit de réglementer l’exploitation minière à l’intérieur des limites des réserves, cela a soulevé des questions sur qui a le droit de nettoyer l’environnement sur les réserves affirmées par le McGirt c. Oklahoma décision et qui obtient l’argent fédéral pour faire le travail.

Comme les effets de McGirt aller au-delà de la juridiction pénale avec des contestations judiciaires des lois fiscales, de la réglementation de la dépollution environnementale et comment récupérer des mines abandonnées dans l’Oklahoma se concentrent. Les dirigeants des nations tribales affirment que la décision historique de la Cour suprême n’était pas seulement une victoire pour la souveraineté tribale, c’est une victoire pour leur capacité à prendre soin et à gérer la terre, un travail pour lequel ils se disent les plus qualifiés.

Tar Creek et la nation Quapaw

Certaines des mines abandonnées les plus connues constituent le site de Tar Creek Superfund, et Picher, l’une des communautés de la région, est connue comme la «ville la plus polluée d’Amérique». Ainsi, lorsqu’un tribunal du comté d’Ottawa a statué en 2021 que la réserve de la nation Quapaw n’avait jamais été dissoute, les chefs tribaux ont pensé que cela pourrait signifier qu’ils pourraient exercer plus de contrôle sur le nettoyage.

C’est un travail monumental.

Les Quapaw (O-Gah-Pah) ou Downstream People ont été expulsés de force vers le nord-est de l’Oklahoma depuis leur domicile en Arkansas dans les années 1830. Des décennies plus tard, de précieux zinc, plomb et autres minéraux ont été découverts sur leur nouvelle réserve.

L’exploitation minière a temporairement créé un boom dans des villes comme Picher, Cardin et Zincville, mais peu a été fait pour réglementer et contrôler les déchets toxiques qui rendent maintenant ces villes inhabitables. Dans les années 1960, les mines ont commencé à fermer, mais elles ont laissé derrière elles des montagnes de chat, un sous-produit des déchets miniers.

De plus, les rivières de la région ont été polluées au point que l’eau est devenue orange, les mines abandonnées ont laissé des tunnels qui ont entraîné l’effondrement des maisons et le sol contaminé a conduit les enfants à avoir des niveaux élevés de plomb dans le sang.

L’Agence de protection de l’environnement a jugé les villes inhabitables et a lancé un rachat volontaire de maisons.

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Henry et Jeanne Ann Ellick

Henry Ellick, 74 ans, et sa femme Jeann Ann ont élevé leurs trois enfants à Picher. La maison dans laquelle ils vivaient a maintenant disparu et le terrain a cédé la place aux broussailles et aux mauvaises herbes envahissantes. Ellick se souvient du sycomore qu’il a planté et de la façon dont il est resté en forme en tant que boxeur en utilisant le sous-produit minier disgracieux.

“J’avais l’habitude de courir sur cette pile de discussions juste là”, a déclaré Ellick en pointant du doigt un énorme tas de déchets gris, de silicone, de dolomite et de calcaire.

Guy Barker, secrétaire-trésorier de la nation Quapaw, se souvient d’avoir fait de la luge sur les grandes piles les jours de neige. La famille de Barker a déménagé à Picher pour travailler dans les mines, et son arrière-grand-père Victor Griffin était le chef de la tribu au plus fort du boom minier.

Depuis 2012, la Nation Quapaw travaille dans Partenariat avec l’EPA pour assainir et enlever tout le sol, afin que les cultures puissent repousser et que le bétail puisse paître.

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Une partie des terres que la nation Quapaw est en train de nettoyer sur le site du Tar Creek Superfund.

Craig Kreman, directeur de l’environnement de la nation Quapaw, a déclaré que même si la nation tribale gère le nettoyage avec les gouvernements fédéral et étatique, ils cherchent à savoir si, en vertu de leur statut de réserve réaffirmé, ils ont plus de pouvoir pour réglementer les entreprises qui sont engagées à faire le nettoyage à l’intérieur des limites de la réserve.

“Je pense que cela est remis en question avec McGirt. Quelle est la capacité de notre bureau de l’environnement et de la tribu à prendre en charge et à faire respecter les réglementations ? » a déclaré Kreman.

Il regarde un ruisseau qui a subi le plus gros des dommages environnementaux causés par l’exploitation minière. Le plomb et le zinc ont vu des piscines souterraines s’oxyder et ont transformé les arbres qui poussent le long du ruisseau en orange.

C’est après que l’effort de nettoyage dure depuis près de 40 ans.

Il souligne également que certains ruissellements provenant de tas de chats sont supprimés par Flintrock, l’une des sociétés qui suppriment le sous-produit minier. Ils le transportent et le vendent pour être utilisé comme matériau de remplissage dans la chaussée en asphalte.

Kreman pense que la nation Quapaw pourrait faire un meilleur travail de réglementation des entrepreneurs s’ils avaient l’entière responsabilité du travail.

Peu de temps après le McGirt c. Oklahoma décision, les nations tribales dont les limites des réserves ont été confirmées ont mis à jour leurs codes pénaux pour tenir compte de la responsabilité accrue.

C’est ce que la nation Quapaw fait actuellement avec ses lois environnementales.

Alors que la nation tribale rédige sa nouvelle constitution, elle détermine sa capacité à faire appliquer les réglementations environnementales en vertu de la McGirt décision. Ils ont chargé un comité de rédiger des règles environnementales pour les aider à nettoyer la région de Tar Creek et tout problème futur qui pourrait survenir.

“Nous avons des scientifiques, des ingénieurs, des géologues dévoués qui travaillent jour après jour. Je veux dire, les plus grands experts ici travaillent pour la nation tribale”, a déclaré Barker.

“Nous sommes dans une position de connaissances réelles pour pouvoir en quelque sorte aider à orienter cela, à l’avenir. Et s’il y a un autre impact environnemental d’une ampleur ou d’une nature similaire, ce serait vraiment très utile.”

On ne sait pas comment l’État de l’Oklahoma réagirait si la nation Quapaw infligeait une amende aux entreprises qui violent leurs codes environnementaux ou quel rôle, le cas échéant, le Département de la qualité environnementale joue à Tar Creek. La nation Quapaw a invité le gouverneur de l’Oklahoma. Kevin Stitt a récemment eu l’occasion de visiter le nettoyage, mais il a refusé. Le gouverneur, dans un communiqué de presse l’automne dernier, a déclaré qu’il était “déçu” par la décision du tribunal inférieur de réaffirmer la réserve de Quapaw.

D’autres tribus revendiquent le contrôle de l’environnement

Début février, le ministère de l’Intérieur a annoncé qu’il accordait près de 3,5 millions de dollars à trois tribus de l’Oklahoma pour récupérer le charbon abandonné et l’exploitation à ciel ouvert dans les limites de leur réserve. Cela comprend la Nation Cherokee, la Nation Choctaw et la Nation Muscogee. Notamment, l’argent n’ira pas à l’État de l’Oklahoma en raison de la McGirt décision. La Nation Cherokee a récemment achevé un projet de remise en état en 2021, qui était une mine à ciel ouvert abandonnée à Porum, Oklahoma.

La nation Cherokee compte actuellement six mines de charbon abandonnées dans sa réserve éligibles à un financement. Selon l’Office of Surface Mining Reclamation and Enforcement (OSRME) du ministère de l’Intérieur, le service de protection de l’environnement de la nation Choctaw est au courant de 33 mines autorisées répertoriées comme actives sur son territoire, ainsi que de 145 répertoriées comme «Abandon Mining Land Problem Areas» qui nécessitent une remise en état. .

Chad Harsha, secrétaire aux ressources naturelles de la nation cherokee, a déclaré qu’il existe un certain nombre de dangers que posent les mines abandonnées en plus des niveaux élevés de méthane, qui, selon l’EPA, représentent 10 % de tous les gaz à effet de serre.

“Beaucoup d’entre eux sont situés dans des communautés rurales”, a déclaré le secrétaire Harsha. “Un certain nombre de ces mines étaient des mines à ciel ouvert abandonnées où elles sont essentiellement, vous savez, des fosses à ciel ouvert qui ont été creusées jusqu’aux veines de charbon et le charbon extrait.”

Harsha est heureuse que le DOI ait accordé l’argent aux tribus et non à l’État.

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Guy Barker, secrétaire-trésorier de la Nation Quapaw

Le service environnemental de la nation Quapaw a réalisé huit projets de remise en état sur le site de Tar Creek Superfund dans les limites de la réserve à Picher. En fin de compte, Barker et Kreman disent qu’il leur faudra des décennies pour nettoyer Picher et Cardin.

Barker dit McGirt est une victoire avec l’impact potentiel de la décision sur l’environnement ici et avec Quapaw qui gère activement ce site superfund. Ils prévoient de renforcer leurs codes environnementaux.

“Il est vraiment préférable que nous soyons en mesure de tenir les acteurs individuels responsables afin que nous ne poursuivions pas notre queue en perdant du temps à créer des dommages environnementaux non seulement à la région, mais à ses habitants”, a déclaré Barker à propos de leur compétence renouvelée. sur la politique environnementale.

Henry et Jeann Ann Ellick vivent maintenant à Quapaw dans ce qu’Henry considère comme un “manoir”.

Pour lui, cependant, ce ne sera jamais la maison qu’il avait à Picher – même si elle ne sera jamais inhabitable.

“Tout le monde connaissait tout le monde. C’était juste un endroit où l’on se sentait en sécurité”, a déclaré Henry Ellick.

Cette histoire a été réalisée en collaboration avec Newsy.