Après un démarrage difficile, les bus électriques sont de retour sur la route à Minneapolis-St. Paul

Un an après avoir mis ses premiers bus électriques au ralenti en raison de problèmes de fiabilité, l’agence de transport en commun desservant Minneapolis et St. Paul a remis les véhicules sur la route et a publié un plan pour commencer à électrifier une plus grande partie de sa flotte de bus.

Le plan de transition des autobus zéro émission de Metro Transit a été soumis à l’Assemblée législative en février. Il appelle à dépenser un cinquième de son budget d’acquisition de bus au cours des cinq prochaines années pour acheter plus de 100 modèles électriques.

Le plan intervient alors que Metro Transit s’efforce de rattraper les agences de villes comparables et de se remettre d’un programme pilote cahoteux qui a entraîné la mise à l’écart de huit bus articulés de 60 pieds pendant environ un an, le temps de résoudre des problèmes mécaniques et de charge. Les bus ont été remis en service en décembre.

Depuis lors, « ils ont très bien performé », a déclaré Nick Thompson, directeur général adjoint des programmes d’immobilisations de Metro Transit. Les bus ont été construits par la société New Flyer du Minnesota, qui a effectué d’importantes mises à niveau logicielles.

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Le plan de bus net zéro de l’agence détaille les problèmes rencontrés au cours de son programme pilote. Les bus électriques ont généré un nombre élevé d’appels de service par rapport à ses bus diesel, mais ceux-ci ont chuté des deux tiers à la suite de mises à niveau et d’une maintenance supplémentaire.

L’agence de transport en commun a reconfiguré les commandes de chauffage et résolu les problèmes de patinage des roues. Tous les chargeurs Siemens ont été remplacés en 2021 alors qu’ils étaient encore sous garantie en raison de problèmes techniques tels que des fusibles grillés et une panne prématurée du transformateur.

Cela fait environ deux décennies que Metro Transit a introduit les autobus hybrides électriques-diesel, qui constituent maintenant plus de 10 % de son parc d’autobus de 900 véhicules. L’agence a commencé à utiliser des pièges à particules en 2007 et a introduit le fluide d’échappement diesel trois ans plus tard pour réduire les émissions d’oxyde nitreux. En 2012, Metro Transit a ajouté l’énergie solaire à ses installations et, en 2016, a commencé à tester des véhicules de transport en commun électriques non payants.

Le rapport sur les émissions nettes nulles a été demandé et financé par l’Assemblée législative, qui a alloué 250 000 $ l’an dernier à l’étude. D’autres agences de transport en commun mises en évidence dans le rapport progressent plus rapidement vers l’électrification. Toronto prévoit d’ajouter 300 véhicules électriques d’ici 2025. Seattle vise 250 d’ici 2028.

Les bus net zéro seront efficaces pour réduire les particules et autres polluants dans les quartiers à faible revenu qui souffrent des niveaux les plus élevés de gaz à effet de serre et de maladies respiratoires. Mais l’impact global peut être minime. Le parc de transport en commun et d’autobus scolaires de l’État ne produit que 0,7 % des émissions de gaz à effet de serre de l’État, Metro Transit constituant 0,4 % de ce total. En revanche, les véhicules de tourisme, y compris les camions légers, représentent près de 58 % des émissions. Metro Transit croit que les améliorations du système aideront les gens à sortir des voitures et à emprunter les transports en commun.

Thompson a déclaré que Metro Transit est confiant quant à l’avenir des autobus électriques, car la technologie continue de s’améliorer. Les parties prenantes qui ont participé à l’étude ont universellement soutenu davantage d’investissements dans les bus électriques. “Nous avons trouvé que l’intérêt des coureurs et des parties prenantes nous a surpris, dans le bon sens”, a déclaré Thompson.

Le plan de Metro Transit se concentre sur l’utilisation d’autobus électriques de longueur standard de 40 pieds dans les quartiers centraux. Les défis du programme pilote étaient en partie dus à son utilisation d’autobus articulés plus longs de 60 pieds sur un itinéraire de banlieue qui ne leur permettait que de recharger partiellement leurs batteries après avoir terminé les itinéraires.

“Notre plan de bus zéro émission suppose que notre déploiement et notre expansion des bus électriques se feraient sans chargeurs en ligne”, a déclaré Thompson. “Nous voulons sécuriser les bus qui peuvent être rechargés pendant la nuit, puis exploiter leurs itinéraires pendant la journée avec cette charge.”

L’équité était une mesure pour le choix de l’itinéraire, tout comme la proximité de cinq garages d’autobus avec chargeurs. Un nouveau garage qui ouvrira en mars prochain près du siège de l’agence près du centre-ville de Minneapolis pourra accueillir plusieurs bus électriques desservant les villes principales.

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Les passagers ne verront pas d’autobus électriques sur les routes express ou les corridors de transport en commun rapide avec des autobus articulés, a déclaré Thompson. Ces itinéraires pourraient avoir des bus électriques à l’avenir, mais ils ne seront pas une priorité pour l’instant, a-t-il déclaré. Deux nouvelles lignes à venir reliant Saint-Paul aux banlieues nord et est utiliseront des bus électriques.

Pourtant, certains partisans souhaitent une adoption plus rapide des bus net zéro. Sam Rockwell, directeur exécutif de l’organisation de défense des transports en commun Move Minnesota, a demandé pourquoi l’agence ne s’était pas engagée à remplacer tous les bus par des modèles électriques ou à envisager des trolleybus exploités par des lignes électriques aériennes. L’agence « ne devrait plus acheter d’autobus diesel », a-t-il dit.

Un facteur important est le financement. L’Assemblée législative n’a pas décidé combien d’argent Metro Transit recevra pour aider à payer les nouveaux autobus. Gouv. Tim Walz a recommandé 3,2 millions de dollars dans son projet de budget de l’État, assez pour payer seulement quatre bus électriques. Le représentant d’État Frank Hornstein, un démocrate de Minneapolis, a déclaré que les législateurs proposeraient plus d’argent, mais le montant n’a pas été déterminé.

“Je pense que nous avons un défi plus large de financement du transport en commun et de nous assurer que nous pouvons construire un système du 21e siècle qui amène les gens là où ils veulent aller, quand ils veulent aller et rapidement”, a déclaré Hornstein.

Le plan met l’agence en position d’obtenir un financement fédéral en vertu de la loi bipartite sur les infrastructures de l’année dernière, qui comprend 7,5 milliards de dollars pour l’expansion des bus électriques aux agences de transport en commun avec un plan d’électrification. “Nous sommes en avance sur les autres marchés parce que nous avons terminé et que nous sommes prêts”, a déclaré Thompson. En outre, il a déclaré que l’agence s’attend à ce que les prix baissent, tout comme les bus hybrides diesel l’ont fait après que l’agence a commencé à les acheter il y a 20 ans.

Metro Transit a déjà commandé huit bus Proterra de 40 pieds grâce à des subventions fédérales. L’agence a également demandé mais n’a pas reçu l’approbation d’un financement fédéral des infrastructures pour acheter des bus électriques au constructeur de bus Gillig. L’agence prévoit un marché général pour les bus électriques plus tard cette année, permettant aux fabricants de se faire concurrence pour un contrat qui durera plusieurs années.

Metro Transit doit également moderniser les garages d’autobus avec des chargeurs, une proposition coûteuse. Xcel Energy, le partenaire de l’agence, doit s’assurer que le réseau électrique est prêt à desservir ces bornes de recharge. Cependant, les données nationales sur les bus électriques montrent qu’ils obtiennent un équivalent de 16,5 miles pour un gallon, contre 3,8 miles pour une flotte diesel.

Joshua Houdek, responsable principal du programme d’utilisation des terres et de transport au Sierra Club, a déclaré qu’il espérait que les problèmes rencontrés dans le projet pilote de bus électrique initial ne dissuaderaient pas l’agence de poursuivre ses investissements. “Le Metro Transit a eu du mal avec les premiers bus, mais les a fait fonctionner et les a remis sur la route”, a-t-il déclaré. “L’expérience a appris à l’agence que, pour l’instant, les meilleurs bus qui fonctionnent pour le système seront des bus plus courts circulant sur des itinéraires urbains étroits qui desservent de nombreux usagers. C’est efficace et équitable.

Alireza Khani, professeur agrégé au département d’ingénierie civile, environnementale et géotechnique de l’Université du Minnesota, a récemment aidé à rédiger une étude sur l’électrification des bus dans les villes jumelles. Les résultats ont montré que les cinq itinéraires les plus avantageux correspondaient à peu près à l’approche de Metro Transit. Les itinéraires avaient l’un des taux d’achalandage les plus élevés et traversaient diverses communautés à faible revenu. “Je pense qu’il est logique de donner la priorité aux quartiers et aux bus qui circulent dans ces quartiers”, a déclaré Khani.

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Thompson a déclaré qu’il reste encore beaucoup à apprendre à mesure que les bus électriques entrent dans le système. Par exemple, l’agence souhaite continuer à comprendre l’impact du froid glacial sur les performances. En empruntant une pratique à Duluth, la première agence de transport en commun de l’État à avoir des bus électriques, Metro Transit utilisera des radiateurs au gaz naturel pour éviter de vider les batteries pour chauffer les bus, a-t-il déclaré.

Les mécaniciens doivent également être formés pour travailler sur des bus électriques, ce qui a été un bon problème à avoir, a-t-il déclaré. “Nous avons une main-d’œuvre qui veut juste travailler sur les véhicules et nous voyons [electric buses] comme un moyen d’attirer la main-d’œuvre », a-t-il déclaré.

Thompson a déclaré que les bus net zéro refaçonnent la façon dont Metro Transit alimente le système de transport par bus de la région et que ce défi entraînera inévitablement des contretemps qui entraîneront davantage de changements opérationnels. “Il s’agit encore d’une technologie à ses balbutiements et qui évolue très rapidement”, a-t-il déclaré.

Cet article est apparu pour la première fois sur Energy News Network et est republié ici sous une licence Creative Commons.