Alors que le monde se bouscule pour le pétrole, les producteurs canadiens hésitent à dépenser pour la croissance

Par Nia Williams

CALGARY, Alberta (Reuters) – Le monde se bouscule pour le pétrole après que l’invasion de l’Ukraine par la Russie a fait grimper les prix et bouleversé l’offre mondiale, mais les producteurs au Canada, qui abritent les troisièmes plus grandes réserves du monde, n’ont pas l’intention d’augmenter considérablement leur production.

Malgré la flambée des prix du pétrole à des sommets de 11 ans, les entreprises canadiennes hésitent à dépenser de manière agressive pour accroître la production de pétrole après la douleur de l’effondrement des prix du pétrole induit par la pandémie de 2020. Les investisseurs exigent une stricte discipline en matière de capital, tandis que l’opposition environnementale aux nouveaux projets de combustibles fossiles et les plans du gouvernement canadien visant à limiter les émissions de carbone découragent également la croissance.

Le brut américain de référence a grimpé jusqu’à 116 dollars le baril jeudi, alors que l’on s’attendait à ce que le marché soit à court de brut pendant des mois. [O/R]

Les producteurs de pétrole lourd canadien, qui se négocie à escompte par rapport au brut américain, gagnent plus de 100 $ le baril, ajoutant des milliards de dollars de revenus.

Mais les entreprises hésitent à augmenter leurs budgets d’investissement alors même qu’elles récoltent les bénéfices d’un flux de trésorerie plus élevé.

“Ils peuvent s’asseoir les pieds levés en ce moment, avec de l’argent qui coule dans leurs poches, tout en travaillant à peine”, a déclaré Rafi Tahmazian, gestionnaire de portefeuille chez Canoe Financial à Calgary, qui détient des actions dans des producteurs de sables bitumineux.

« Pourquoi voudraient-ils redevenir une entreprise en pleine croissance ? »

La plupart des réserves du Canada sont détenues dans les vastes sables bitumineux du nord de l’Alberta, qui représentent environ les deux tiers des 4,9 millions de barils par jour de production du pays.

Les énormes projets miniers et thermiques nécessaires pour extraire le bitume des sables bitumineux prennent des années à construire et coûtent des milliards de dollars, et de nombreuses majors pétrolières internationales se sont détournées du Canada pendant un ralentissement prolongé après la chute des prix du pétrole de 2014.

Les principaux producteurs nationaux restants, y compris Canadian Natural Resources Ltd, Suncor Energy, se concentrent sur la production des actifs existants aussi efficacement que possible pour réduire les coûts.

“La flambée des prix du pétrole que nous connaissons actuellement en raison de l’invasion de l’Ukraine par la Russie n’incitera probablement pas les producteurs à modifier leurs plans d’investissement à court terme”, a déclaré Ben Brunnen, vice-président des sables bitumineux à l’Association canadienne des producteurs pétroliers.

Les producteurs auraient besoin d’un signal clair du gouvernement canadien indiquant qu’il soutient les grands investissements dans les infrastructures énergétiques pour accroître la production de gaz et de pétrole et la capacité d’exportation, a ajouté Brunnen.

CYCLES “TRÈS VOLATILS”

Au lieu de cela, le gouvernement libéral de Justin Trudeau a promis un plafond sur les émissions de pétrole et de gaz, ce qui pourrait limiter la croissance de l’industrie.

L’accent mis sur la réduction des émissions mondiales de carbone a rendu le financement de projets massifs de sables bitumineux plus coûteux, selon les analystes, et les prévisions de la demande à long terme suggèrent que le monde aura besoin de moins de pétrole, pas plus, d’ici 2050.

Canadian Natural, le plus grand producteur du pays, prévoit d’augmenter la production de pétrole et de gaz de 5 % cette année, tandis que Cenovus, le deuxième producteur de pétrole et de gaz du Canada, a déclaré que ses prévisions de production pour 2022 publiées en décembre restent inchangées.

“Ces situations géopolitiques, aussi vite que (le prix) monte, aussi vite qu’il peut descendre”, a déclaré le président de Canadian Natural, Tim McKay, dans une entrevue. “C’est très volatil, vous devez donc gérer ces cycles.”

En dehors des sables bitumineux, les producteurs de pétrole et de gaz conventionnels sont également prudents quant à l’expansion des programmes de forage. Au lieu de cela, ils accordent la priorité au remboursement de la dette contractée pendant la pandémie et à la restitution de la valeur aux actionnaires, qui ont été clairs en exigeant que les entreprises maintiennent une maîtrise stricte de leurs dépenses.

“Il y a maintenant un signal de prix fort pour la croissance … mais nous sommes toujours dans un endroit où le sentiment n’a pas complètement changé, où nous aurions un soutien total des investisseurs et des politiques”, a déclaré Jonathan Wright, directeur général de NuVista Energy, qui produit 52 000 barils d’équivalent pétrole de gaz et de liquides.

(1 $ = 1,2659 dollar canadien)

(Reportage par Nia Williams; reportage supplémentaire par Rod Nickel; Montage par Aurora Ellis)