Accélérer le nettoyage de la pollution dans les «zones préoccupantes» sur les voies navigables du Wisconsin

La loi fédérale bipartite sur les infrastructures adoptée en 2021 devrait non seulement investir dans l’amélioration des routes, des chemins de fer, des aéroports et des ponts du pays, mais également accélérer un nettoyage de plusieurs décennies des endroits les plus pollués des Grands Lacs, dont quatre sites dans le Wisconsin. . Une visite du 2 mars à Superior par le président Joe Biden a mis en évidence ces priorités connexes, qui seront financées à hauteur de milliards de dollars au cours de la prochaine décennie.

Lors de son arrêt, Biden a annoncé que la loi sur les infrastructures fournirait des fonds pour la reconstruction du pont Blatnik, une travée de 61 ans reliant Superior à Duluth, Minnesota. Alors que le pont vieillissant sert d’épine dorsale de transport pour l’économie de la région, la voie navigable achalandée qu’il chevauche est une autre cible pour le financement des infrastructures.

L’estuaire naturel où la rivière Saint-Louis se jette dans le lac Supérieur a longtemps été un centre d’activité industrielle et de pollution, qui s’est accumulée pendant plus d’un siècle. Alors que la majeure partie de la pollution a été stoppée au cours des dernières décennies, des produits chimiques nocifs et d’autres sous-produits industriels persistent dans les sédiments et les sols, avec des conséquences négatives pour la qualité de l’eau, la faune, la pêche locale et le tourisme.

Un héritage de pollution autour des ports jumeaux n’est pas unique dans les Grands Lacs. En 1987, les États-Unis et le Canada ont identifié des dizaines de sites où la contamination constituait une menace permanente, les qualifiant de «zones préoccupantes». Ceux-ci comprennent cinq sites dans le Wisconsin, chacun suivi par le ministère des Ressources naturelles : la rivière Saint-Louis, la partie inférieure de la rivière Menominee, la partie inférieure de Green Bay et la rivière Fox, la rivière et le port Sheboygan et l’estuaire de Milwaukee. La pollution sur ces sites est importante et son nettoyage est une entreprise complexe, longue et coûteuse – au cours des 35 dernières années, le cours inférieur de la rivière Menominee est le seul des cinq où le nettoyage a atteint ses objectifs de restauration.

Maintenant, avec 1 milliard de dollars du financement de la loi sur l’infrastructure alloué à l’accélération du nettoyage des zones préoccupantes restantes autour des Grands Lacs, les quatre autres sites devraient être restaurés d’ici 2030. Le financement s’appuie sur l’Initiative de restauration des Grands Lacs, qui a augmentation des fonds fédéraux pour le nettoyage et la protection des Grands Lacs depuis 2010.

Une carte montre les secteurs préoccupants des Grands Lacs, avec différents emplacements indiqués par leur statut d'inscription et les mesures de gestion.

Une carte de 2022 montre l’état des «zones préoccupantes» des Grands Lacs aux États-Unis en janvier 2022. Il existe cinq emplacements dans le Wisconsin, avec différents niveaux de statut en termes de gestion. (Avec l’aimable autorisation de l’Agence américaine de protection de l’environnement)

“C’est un changeur de jeu”, a déclaré Steve Galarneau, directeur de programme pour le Bureau des grandes eaux du MRN. Le bureau supervise le nettoyage et la protection de l’environnement le long des rives des Grands Lacs et du Mississippi du Wisconsin.

Bien que le nettoyage des zones préoccupantes ait régulièrement progressé au cours de la dernière décennie, Galarneau a déclaré que certains des travaux les plus complexes et les plus coûteux restent à faire. En particulier, il a souligné un énorme volume de sédiments chargés de métaux lourds et de produits chimiques nocifs comme les PCB (biphényles polychlorés) qui doivent encore être retirés des quatre sites. Cela comprend plus de 1,7 million de mètres cubes de sédiments contaminés dans l’estuaire de Milwaukee, qui englobe des tronçons des rivières Milwaukee, Menomonee et Kinnickinnic.

Les sédiments pollués sont directement nocifs pour les écosystèmes et la faune, mais ils posent également des défis aux fabricants restants en réduisant la profondeur de l’eau et en limitant les canaux de navigation. Parce que certains sédiments sont si toxiques, des restrictions sur le dragage de navigation sont en place et le dragage à des fins de nettoyage est étroitement contrôlé.

“Nous examinons des problèmes très importants et complexes liés aux sédiments contaminés”, a déclaré Galarneau. Non seulement les sédiments doivent être enlevés par un dragage soigneux, mais ils doivent ensuite être décontaminés en toute sécurité et mis en décharge de manière à ce que toute pollution persistante ne continue pas à constituer une menace, a-t-il déclaré. En plus de cela, le dragage se produit dans certaines des voies navigables les plus fréquentées du Wisconsin où le trafic nautique doit être étroitement géré.

Galarneau a déclaré que le nouveau financement des infrastructures rendrait finalement le dragage et autres nettoyages moins coûteux en accélérant le processus.

“Dans une région comme Milwaukee, nous aurions été là année après année pour relever le défi”, a-t-il déclaré. “Cela va nous permettre d’aller là-bas et de réduire cet impact sur la communauté et de voir une reprise économique et environnementale à un rythme beaucoup plus rapide.”

L’estuaire de Milwaukee est peut-être le domaine de préoccupation le plus intimidant restant dans le Wisconsin, mais ceux qui sont impliqués dans la restauration d’autres sites autour de l’État ciblés pour le financement ont également accueilli la nouvelle.

Une photo aérienne montre une large embouchure de rivière entourée de développements industriels, avec une ligne d'horizon du centre-ville en arrière-plan.

Une vue aérienne de la rivière Kinnickinnic et du port de Milwaukee, qui font partie de la zone préoccupante de l’estuaire de Milwaukee, montre une zone où l’échantillonnage et l’analyse des sédiments sous-marins pollués ont été achevés en 2020 pour préparer un éventuel dragage. (Crédit : avec l’aimable autorisation du groupe Sigma)

“C’est une chose incroyablement positive pour les Grands Lacs et certainement pour Green Bay”, a déclaré Mike Mushiksi, écologiste pour le département de la conservation des terres et des eaux du comté de Brown. Des progrès significatifs ont été réalisés ces dernières années pour restaurer la partie inférieure de Green Bay et Fox River, y compris l’élimination de plus de 8 millions de mètres cubes de sédiments. Mushinksi a déclaré que les sédiments contaminés continuent d’être “le gros problème en suspens”.

À Superior, la nouvelle du financement supplémentaire est arrivée quelques semaines seulement avant que les membres tribaux, les scientifiques, les écologistes et les représentants de l’industrie ne se réunissent pour discuter des travaux de recherche et de restauration en cours dans le bassin versant de la rivière Saint-Louis. Une grande partie des travaux vise spécifiquement la zone préoccupante centrée autour des ports jumeaux.

Les projets de restauration actifs représentent déjà “un effort herculéen en cours en ce moment”, a déclaré Deanna Erickson, directrice de la Réserve nationale de recherche estuarienne du lac Supérieur à Supérieur. La réserve est exploitée par l’Université du Wisconsin-Madison et fait partie d’un réseau de recherche financé par le gouvernement fédéral.

Erickson a décrit le financement supplémentaire comme à la fois excitant et intimidant.

“C’est presque comme quand la neige fond au printemps et qu’il y a une grande pulsation de l’eau”, a-t-elle déclaré. “C’est à la fois abondant et beaucoup à gérer.”