À 90 ans, Don Garlits, « Big Daddy », est toujours branché sur un dragster électrique

À 90 ans, « Big Daddy » Don Garlits a jeté le gant.

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Garlits, pendant des décennies un pionnier dans la conception de courses de dragsters, a entrepris il y a environ 10 ans de devenir le premier à faire exploser un dragster alimenté par batterie sur le quart de mile à 200 mph. En fin de compte, Huff – en gros, une version plus jeune, moins cape et d’épée, plus nonchalante, mais tout aussi obsessionnelle de Garlits – l’a devancé.

Juste avant minuit le 14 mai 2020, au Tucson Dragway de Jim Hughes au plus profond du désert de l’Arizona, Huff a enregistré une vitesse historique de 201,07 mph dans son propre Current Technology Dragster.

Garlits ne fit pas la moue. (Eh bien, seulement pour un peu, peut-être.) Au lieu de cela, il a construit le dragster EV «Swamp Rat 38» (abandonnant le 37 original que Mike Gerry a conçu et le constructeur de châssis Brad Hadman a conçu pour lui) et prévoit une série de courses de match contre Huff et son propre EV.

“C’est exitant. J’ai hâte de faire la course avec le gars. Nous allons avoir beaucoup de plaisir à faire des courses de match, j’en suis sûr, à travers le pays, démontrant aux gens qu’il y a une place viable dans les courses de dragsters pour les voitures électriques », a déclaré Garlits après avoir guidé Huff tout au long de son processus de mise en scène la dernière fois. week-end pour un laissez-passer d’exposition aux Amalie Oil Gatornationals de la NHRA sur la piste d’arrière-cour de Garlits à Gainesville, en Floride.

“J’aime beaucoup Steve Huff. C’est un gars vraiment sympa. Je pense que ce serait vraiment bon pour le sport. Il tombe vraiment bien – il fait de belles interviews. C’est juste un gars super sympa. C’est mon concurrent, mais nous allons passer un très bon moment avec ces voitures », a déclaré Garlits, qui exploite son propre musée des courses de dragsters sur sa propriété à Ocala.

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Randall Canon

« Je viens d’avoir 90 ans (le 14 janvier 2022), et me voilà, en train de parler de faire le tour du pays et de faire des tournées d’exposition ! Je suis vraiment excité à ce sujet », a-t-il déclaré.

La légende de la course de dragsters a déclaré qu’il avait terminé Swamp Rat 38 juste avant l’arrivée de la NHRA Camping World Drag Racing Series et qu’il n’avait pas eu la chance que la NHRA le certifie. Sinon, il aurait peut-être commencé ce défi de match-race avec Huff juste là.

Ce qui a lancé l’intrigue de Garlits, c’est le projet sur lequel il a travaillé avec le génie du design de Las Vegas, Mike Gerry, en 2011, aidant l’ancien pilote populaire de Top Fuel, Darrell Gwynn, à courir à nouveau sur le circuit. Gwynn est paralysé de la poitrine aux pieds depuis un accident de laissez-passer d’exposition le dimanche de Pâques 1990 au Santa Pod Raceway en Angleterre qui lui a également coûté la moitié de son bras gauche. Mais Gerry a lancé la construction qui a permis à Gwynn de conduire un dragster à échelle réduite équipé d’un dispositif de direction semblable à un joystick (que Garlits appelait un “wobblestick”) pour, un semblable à ce que Gwynn utilise pour guider son fauteuil roulant.

Gwynn a fait une passe inspirante dans la voiture à Indianapolis, lors des championnats nationaux américains de 2011 qui faisaient partie de la célébration du 60e anniversaire de la NHRA. Gwynn et Garlits ont participé l’année suivante à des courses par correspondance dans une paire de dragsters alimentés par batterie (qui ont culminé à environ 30 mph). Ceux-ci ont aidé à collecter des fonds pour la recherche sur les blessures à la colonne vertébrale par le biais de sa fondation Darrell Gwynn et du Miami Project To Cure Paralysis de la famille Buoniconti. Les voitures ont ensuite été vendues aux enchères chez Barrett-Jackson pour un autre quart de million de dollars caritatif, a déclaré Garlits.

Ces courses ont stimulé la curiosité de Garlits, et il a demandé à Gerry : « À quelle vitesse pensez-vous que nous pourrions aller si nous enlevions les gants ? La réponse de Gerry a été que « nous pourrions parcourir 200 milles à l’heure. Le record est de 156.

Le projet EV original de Garlits était une collaboration entre le créateur-concepteur Gerry, le constructeur de châssis Hadman, Lawless Industries et le fournisseur de batteries LiPo High Tech Systems (qui a ensuite aidé Huff).

Selon l’article de Thomas Pope de février 2021 pour CompétitionPlus, Huff a vu Garlits à la télévision, disant que “les véhicules électriques vont faire partie de l’avenir de tout le monde, et passer à 200 au cours du trimestre n’est tout simplement pas possible avec la technologie actuelle.” Huff a dit à Pope : « J’ai pensé : ‘C’est un tas de conneries. Ils le font juste mal. … J’ai mis ma bouche devant moi comme d’habitude et j’ai laissé mon cul suivre, mais c’est ce qui m’a inspiré.

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Garlits n’a jamais assouvi sa soif de vitesse.

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Huff a donc utilisé une école de pensée différente, optant pour le courant alternatif plutôt que le courant continu apparemment inefficace. Après quelques essais et erreurs, Huff et son “soutien principal” Larry Carrell, ont rencontré l’ingénieur électricien aérospatial du Colorado Derek Barger (propriétaire de High Tech Systems) et ont trouvé le “Yahtzee!” combinaison.

Maintenant, Garlits et Huff sont devenus, eh bien, des amis rapides, sans nitro.

Huff, 55 ans, lutte contre une forme rare de cancer du rein et a déclaré à Pope : « Statistiquement, ce n’est pas prometteur, mais ces statistiques concernent des personnes de 70 ans. Je ne suis pas ça. Je suis en pleine forme et les coureurs sont des combattants. Les histoires de survie sont omniprésentes dans ma vie, mais je regarde autour de moi et je me rends compte que c’est parce que nous partageons tous les mêmes idées.

Garlits, 35 ans de plus que Huff, se souvient de son père, Ed Garlits, qui a contribué à inaugurer une ère de “phénomènes électriques modernes”. Et d’une manière ou d’une autre, de quelque part, il a pensé qu’Ed Garlits était probablement branché sur tout ce que son fils faisait la nuit maintenant, près d’un siècle plus tard.

Il a dit: «Mon père est allé travailler pour Westinghouse dès la sortie du lycée, et George Westinghouse l’a envoyé à l’école du soir, et il est devenu ingénieur électricien. Et il faisait partie de l’équipe qui a inventé le fer à repasser électrique et le ventilateur électrique. Il serait vraiment heureux maintenant, en regardant tout ça.

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